▣ 탐방코스

☞ 외곡마을입구 - 새재마을 - 쑥밭재- 독바위- 왕등재 - 삼거리- 외곡마을- 외곡마을입구(7시간,2005.8.27)

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▣ 탐방길

쑥밭재에서 독바위와 왕등재 구간의 원점회귀 탐방은 외곡마을입구의 삼거리가 적당하다. 유평마을과 새재마을의 중간지점에 외곡마을로 들어가는 삼거리가 있다. 이곳에는 새로 건축한 집과 기존의 집이 5채정도 있고, 주변에 차량을 주차할 수 있는 공간도 있다. 또 새재 방향의 모퉁이를 돌아서면 길옆에 주차선이 그어져 있는 곳도 있어 주차는 해결되고, 삼거리에서 새재마을까지는 걸어서 30분정도 소요된다. 새재마을에서 1시간40분정도 쑥밭재 능선부까지 올라서 독바위 방향의 능선을 따라 1분정도 가면 좌측에 추성리방향의 광점과 어름터로 내려가는 갈림길이 있고, 계속 능선을 따라 13분정도 가면 새재마을 방향의 갈림길이 우측에 보인다. 계속해서 능선을 따라 산죽과 커다란 바위를 지나가면 전망바위도 길옆에 있고, 또 조금 더 가면 장독처럼 생긴 거대한 독바위가 전면에 나타나 보이면서 주변에는 커다란 바위가 즐비하여 웅장함과 긴장감을 주기도 한다.

쑥밭재에서 독바위까지는 35분, 독바위의 남서쪽은 천길같은 낭떠러지 절벽이고, 동북쪽은 능선과 이어져 있다. 독바위는 독뚜껑모양의 바위꼭대기까지 밧줄을 이용하여 오를 수가 있다. 꼭대기는 넓은 암반을 이루고 있으며, 두류봉,하봉,중봉,써리봉과 그 능선 전체, 그리고 동쪽 방향에 왕등재능선 등 사방의 조망이 기막힐 정도로 조망권이 펼쳐지고, 또 아래로 새재골과 조개골이 훤히 내려다보인다. 따라서 독바위에서 조망을 즐기는 등 어정거리는 시간이 20분이상 소요된다. 독바위에서 암봉(새봉)방향 능선을 따라 25~30분정도 가면 암봉(새봉)에 도달하게 되는데, 길이 이리저리로 갈리게 되므로 방향을 잘 잡아야 하며, 산행리본을 따라서 능선부의 정상에 오르면 평탄한 암반을 이루는 암봉꼭대기이다.

암봉꼭대기에서 밧줄을 타고 직각에 가까운 곳을 내려가서 능선을 타고 가다보면 앞에 바위봉이 나타는데, 오르지 못하고 남쪽의 비탈면을 우회하여 내려서면 폐헬기장이다. 암봉(새봉)에서 폐헬기장까지는 30분정도 소요되며, 폐헬기장에서 능선옆(좌)의 리본이 붙어있는 길을 따라 15분정도 내려가면 새재이다. 새재고개는 사거리갈림길(산청,새재마을)이고, 새재마을방향은 나무가 없어 마을이 훤히 내려다보이며 거리도 매우 가깝다. 새재고개에서 능선을 따라 약간 올라서 따라가다가 내려서면 외고개이며, 새재에서 외고개까지는 25분정도 소요된다. 외고개 주변은 억새군락지이며, 남쪽방향에 넓은 묵밭이 있다. 묵밭방향에 이어지는 희미한 길은 외곡마을로 연결되는 길로 보이며, 외고개에서 다시 앞에 보이는 약간 높은 능선을 올라 조금 가서 살짝 안부로 내려선다. 그리고 능선부의 우측에 평탄한 곳의  길을 따라 숲을 헤치고, 조금 가면 왕등재 고산습지가 나타난다.

외고개에서 왕등재습지까지는 30분정도 소요되며, 왕등재습지에서 왕등재정상(1040m)은 10분정도의 오르막길이다. 2005년현재 왕등재정상은 나무숲을 이루고 있으며, 비닐압착의 "서왕등재" 표기가 나무에 달려있다. 그리고 능선은 깃대봉을 거쳐 밤머리재 방향으로 이어진다. 왕등재정상을 “서왕등재”, 깃대봉을 “동왕등재”라고 부르며 동왕등재와 서왕등재의 거리는 4km정도 된다. 왕등재 고산습지에서 외곡에 내려가는 길이 있는데, 30분정도 내려가면 외곡마을에 닿게 되며, 외곡마을은 4~5채의 가옥이 있고 조용하다. 외곡마을에서 삼거리까지는 시멘트포장길이 이어지며 20분정도 소요된다.

외곡마을입구 삼거리에서 새재마을,쑥밭재,독바위,새재고개,외고개,왕등재 고산습지,서왕등재정상을 등정하고, 외곡마을로 하산하여 외곡마을입구 삼거리까지의 원점회귀탐방은 6~7시간정도 소요된다. 이곳도 마찬가지로 비법정탐방지역으로 출입은 금지하고 있으며 이정표는 없다. 밭재에서 독바위와 암봉(새봉)을 거쳐 새재고개 직전인 폐헬기장까지는 깊은 고산의 정취를 풍기고 있으나, 새재에서부터 서왕등재까지의 구간은 근교의 야산분위기가 연출된다. 지리산의 완전종주길은 남원의 바래봉에서 지리주능선과 하봉,독바위능선을 거쳐 산청의 웅석봉까지라고도 한다. 

※ 비법정탐방로(주의)