생태계·동물

디딤돌 2010. 8. 4. 08:02

 

“까마귀 싸우는 골에 백로야 가지마라. / 성난 까마귀들이 흰 빛을 시기하나니. / 청강에 깨끗이 씻은 몸을 더럽힐까 하노라.” 이방원이 초대한 잔치에 나서는 정몽주를 위해 그의 어머니가 지었다는 시조는 백로를 일편담심의 깨끗한 선비에 비유했지만 새 왕조에 가담한 가신들은 달랐다. “까마귀 검다하고 백로야 웃지 마라. / 겉이 검은들 속조차 검을쏘냐. / 겉 희고 속 검은 이 너뿐인가 하노라.” 백로를 표리부동한 지식인으로 몰았다.

 

백로는 분명히 희고 까마귀는 검다. 만고의 생물학적 진리다. 그렇다면 백로의 속은 검고 까마귀는 그렇지 않을까. 흰 깃에 대비되는 백로의 피부가 얼핏 검은 듯하고 까마귀는 희게 보일지 모르지만, 한 자리에 늘어놓지 않은 이상 어떤 피부가 더 검다고 분간하기 어렵다. 또 흰들 검은들, 그게 뭐 어떻다는 건가. 사는 곳과 방식이 다른데, 사람 눈에 희면 좋고 검으면 나쁜 건가. 고려 말에서 조선 초의 일부 지식인이라면 모를까, 백로든 까마귀든 그런 주장에 동의하지 않을 것이다. 사실 백화현상으로 흰 까마귀가 있어도 무리와 잘 어울리고, 제주도에 서식하는 흑로는 온몸이 검지만 살아가는데 아무 문제가 없다.

 

우리가 백의민족이라 그런가. 텃새인 까마귀보다 철새인 백로를 더 반기는 모양새다. 백로가 모여들어 새하얀 군집을 이룬 도래지를 천연기념물로 지정, 보호하지 않던가. 삼천포의 학섬과 여주 신접리의 도래지를 천연기념물 208호와 209호로 지정한 문화재청은 무안 용월리와 양양 포매리, 통영 도선리, 그리고 횡성 압록리의 도래지도 각각 천연기념물 211호, 229호, 231호, 248호로 지정했다. 한낮의 열기가 식어가는 7월의 저녁 무렵, 멀리서 바라보는 백로 도래지는 숲 한가운데 눈이 성큼 내려앉는 듯 신비롭기 짝이 없다.

 

백로 도래지는 사진작가들의 명당이다. 가는 다리를 몸 뒤로 주욱 빼고, 긴 부리를 앞세운 머리와 이어지는 목을 에스자로 구부린 채 커다란 날개를 천천히 펄럭이는 백로가 노을 진 하늘을 배경으로 둥지에 내려앉는 모습은 우아하기 이를 데 없다. 어미와 아비가 다가오기 무섭게 달려들어 먹이를 달라고 보채는 새끼들을 물끄러미 바라보는 백로의 자태는 또 어떤가. 한 폭의 동양화가 따로 없다. 그렇듯 전람회에 빠지지 않는 게 백로 사진이지만, 초심자는 조심해야 한다. 다른 새와 마찬가지로 백로 역시 사람에 곁을 주기 싫어한다.

 

도래하는 숲 가까이 다가가면 잿빛 왜가리와 해오라기도 사이좋게 둥지를 짓고 왁자지껄한 걸 볼 수 있는데, 가지고 온 카메라 렌즈의 배율이 떨어진다고 우산이나 우비 없이 슬며시 나무 아래로 접근하다 혼쭐날 수 있다. 천연기념물을 지키려는 주민의 불호령만이 아니다. 초점 맞추려 허둥대다 그만, 먹성 좋은 새끼들과 어미들이 쏟아내는 뜨듯한 배설물을 뒤집어쓸 가능성이 아주 높다. 새는 요산으로 배설하는 까닭에 산성이 강하다. 그래서 오랜 백로 도래지의 둥지 주변의 나무들은 바싹 말라죽은 가지가 앙상하다. 사람처럼 백로도 헐벗은 나무를 싫어하는지, 참다못해 주변의 건강한 숲으로 둥지를 옮기기도 한다.

 

나뭇가지들을 얼기설기 모아 지은 백로의 집은 겉보기 허술하기 짝이 없는데, 이른 여름에 부화하는 2에서 4마리의 새끼들은 부쩍부쩍 하루가 다르게 자란다. 여름이 깊어지면서 흰 깃이 완연해지는 새끼들은 어미 부리를 앙 물며 가까운 강이나 논에서 물어온 물고기나 개구리를 토해내라고 성환데, 요즘 백로들은 새끼들 키워내기 조금 나아졌을지 모른다. 농약 사용량이 줄어 물고기가 늘었다기보다 전에 없던 먹이가 실하기 까닭이다. 미군의 숟가락만큼 자라는 황소개구리 올챙이가 그것이다. 처음 섬뜩해 피했지만 긴 다리를 성큼성큼 호숫가를 걷다 호기심이 발동했는지 배가 몹시 고팠는지, 한 녀석이 구부렸던 목을 냉큼 뻗어 낚아챘는데, 그것참! 토실토실한 게 영양만점이 아닌가. 덕분에 북미 원산의 황소개구리는 우리 생태계의 일원이 되었다.

 

온실가스 증가로 우리나라의 여름이 더욱 길어지는 만큼 겨울이 짧아져 그런지, 요즘 백로들이 겨울에도 남아 있는 모습을 더러 보게 된다. 먹이를 찾을 수 있는 호수와 강이 늘기 때문일 텐데, 반갑다 해야 할까. 하지만 백로는 위기를 맞고 있다. 우리 강들이 시방 심한 몸살을 앓지 않는가. 10미터가 넘는 콘크리트로 가로막는 16군데 공사장마다 흙탕이 들어올 뿐 아니라 물고기가 알을 낳는 모래와 자갈을 사람들이 연실 논밭으로 퍼올리기 때문인데 거기에서 그치는 것도 아니다. 고사하는 조경수는 굳이 잘라내야 하나? 경기도의 한 건설업체가 천 여 마리의 백로가 찾기 시작한 잣나무와 느티나무 숲을 잘라내 부화되던 알을 비롯해 어미에게 먹이를 받던 새끼, 먹이를 주던 어미 150여 마리를 죽인 사건이 벌어졌다. 백로에게 내주는 성한 나무 한 그루와 땅 한 평이 그리 아까운 겐가.

 

주민의 노력으로 백로를 돌아오게 만든 마을도 있다. 3천 여 마리가 도래해 1973년 천연기념물로 지정되었던 횡성 압곡리가 그곳이다. 유기농업으로 농약을 자제하고 벼를 심지 않은 논에 물을 댄 뒤 미꾸라지와 같은 먹이를 대거 풀었더니 2005년 이래 자취를 감췄던 백로가 다시 찾았다는 게 아닌가. 지난 해 800여 마리에서 올 천 여 마리를 기대한다고 소식통은 전하는데, 울산시는 4천 여 마리의 백로가 장관을 이루는 태화강 변의 대숲에서 생태학교를 열었다고 한다. 보를 헐어내자 물고기가 늘어난 만큼 찾는 수가 늘어난 백로의 종류와 그 습성을 알려주고 생물다양성의 가치를 학생 스스로 깨닫도록 이끈다는 것이다.

 

해오라기 종류를 제외하고 여름이면 우리나라를 찾는 백로 무리는 덩치가 작은 쇠백로를 비롯해, 중백로, 중대백로, 황로, 왜가리가 있고 제주도 일부 해안 절벽을 흑로가, 옹진의 무인도에 노랑부리백로가 찾아와 번식을 한다. 국제자연보호연맹과 국제조류보호회의에서 적색자료에 넣어 보호하는 노랑부리백로는 천연기념물 361호로, 노랑부리백로가 번식하는 신도는 천연기념물 360호로 지정돼 그나마 다행인데 인근 장봉도와 강화도 갯벌의 사정이 전 같지 않다. 나머지 겉 흰 백로들은 천연기념물 지정과 관계없는 도래지에서 속 검은 사람 눈치 보며 셋방을 사는데, 그들의 속이 새까맣게 타는 건 아닐까. (사이언스타임즈, 2010.8.4)