건강과 의료

질경이 2012. 10. 10. 11:14

 

Dementia Overview

 

Dementia is a decline or loss of reasoning, memory, and other mental abilities (the cognitive functions such as judgment, thinking, behavior, and language). This decline eventually impairs the ability to carry out everyday activities such as driving; household chores; and even personal care such as bathing, dressing, and feeding (often called activities of daily living, or ADLs).

  • Dementia is most common in elderly people; it used to be called senility and was considered a normal part of aging.
  • We now know that dementia is not a normal part of aging but is caused by a number of underlying medical conditions that can occur in both elderly and younger persons.
  • In some cases, dementia can be reversed with proper medical treatment. In others, it is permanent and usually gets worse over time.

About 4 to 5 million people in the United States have some degree of dementia, and that number will increase over the next few decades with the aging of the population; the following percentages are estimates and all forms of dementia are considered in these estimates:

  • Dementia affects about 1% of people aged 60 to 64 years and as many as 30% to 50% of people older than 85 years.
  • It is the leading reason for placing elderly people in institutions such as nursing homes.

Dementia is a very serious condition that results in significant financial and human costs.

  • Many people with dementia eventually become totally dependent on others for their care.
  • Although people with dementia typically remain fully conscious, the loss of short- and long-term memory in part or in full, are universal.
  • People with dementia also experience declines in any or all areas of intellectual functioning, for example, use of language and numbers; awareness of what is going on around him or her; judgment; and the ability to reason, solve problems, and think abstractly.
  • These losses not only impair a person's ability to function independently, but also have a negative impact on quality of life and relationships.

Many older people fear that they are developing dementia because they cannot find their glasses or remember someone's name.

  • These very common problems are most often due to a much less serious condition involving slowing of mental processes with age.
  • Medical professionals call this "benign senescent forgetfulness," or "age-related memory loss."
  • Although this condition is a nuisance, it does not impair a person's ability to learn new information, solve problems, or carry out everyday activities, as dementia does.

Dementia: Irreversible Causes

 

Dementia has many different causes, some of which are difficult to tell apart. Many medical conditions can cause dementia symptoms, especially in older people.

  • The causes of dementia include various diseases and infections, strokes, head injuries, drugs, and nutritional deficiencies.
  • All dementias reflect dysfunction in the cerebral cortex, the part of the brain that controls perception, memory, thoughts, language, and consciousness. Some disease processes damage the cortex directly; others disrupt subcortical areas of the brain that normally regulate the function of the cortex.
  • When the underlying process does not permanently damage the cortical tissue, the dementia may sometimes be stopped or reversed.
  • In classifying dementias, medical professionals may either separate the causes into cortical or subcortical dementias or into reversible and irreversible dementias.

Irreversible causes

The main irreversible causes of dementia are described here. These damage brain cells in both cortical and subcortical areas. Treatment focuses on slowing progress of the underlying condition and relieving symptoms.

  • Alzheimer's disease: This is the most common cause of dementia, accounting for about half of all cases. Alzheimer's disease is at least partly hereditary in that it tends to run in families. (Just because a relative has Alzheimer's disease, however, does not mean that another family member will have the disease.) In this disease, abnormal protein deposits in the brain destroy cells in the areas of the brain that control memory and mental functions. People with Alzheimer's disease also have lower-than-normal levels of brain chemicals called neurotransmitters that control important brain functions. Alzheimer's disease is not reversible, and no known cure exists. However, certain medications can slow its progress.
  • Vascular dementia: This is the second most common cause of dementia, accounting for as many as 40% of cases. This dementia is caused by atherosclerosis, or "hardening of the arteries," in the brain. Deposits of fats, dead cells, and other debris form on the inside of arteries, partially (or completely) blocking blood flow. These blockages cause multiple strokes, or interruptions of blood flow, to the brain. Because this interruption of blood flow is also called "infarction," this type of dementia is sometimes called multi-infarct dementia. one subtype whose origin is not well understood is Binswanger disease. Vascular dementia is related to high blood pressure, high cholesterol, heart disease, diabetes, and related conditions. Treating those conditions can slow the progress of vascular dementia, but functions do not come back once they are lost.
  • Parkinson's disease: People with this disease typically have limb stiffness (which causes them to shuffle when they walk), speech problems, and tremor (shaking at rest). Dementia may develop late in the disease, but not everyone with Parkinson's disease has dementia. Reasoning, memory, speech, and judgment are most likely to be affected.
  • Lewy body dementia: This is caused by abnormal microscopic deposits of protein, called Lewy bodies, which destroy nerve cells. These deposits can cause symptoms typical of Parkinson's disease, such as tremor and muscle rigidity, as well as dementia similar to that of Alzheimer's disease. Lewy body dementia affects thinking, attention, and concentration more than memory and language. Like Alzheimer's disease, Lewy body dementia is not reversible and has no known cure. The drugs used to treat Alzheimer's disease also benefit some people with Lewy body disease.
  • Huntington's disease: This inherited disease causes wasting of certain types of brain cells that control movement as well as thinking. Dementia is common and occurs in the late stages of the disease. Personality changes are typical. Reasoning, memory, speech, and judgment may also be affected.
  • Creutzfeldt-Jakob disease: This rare disease occurs most often in young and middle-aged adults. Infectious agents called prions invade and kill brain cells, leading to behavior changes and memory loss. The disease progresses rapidly and is fatal.
  • Pick disease (frontotemporal dementia): This is another rare disorder that damages cells in the frontal part of the brain. Behavior and personality changes usually precede memory loss and language problems.
  • Parkinson's disease and Huntington's disease begin in subcortical areas. They cause the subcortical type of dementia.
  • Multiple sclerosis: In this condition, brain and spinal cord cells are damaged by an autoimmune process. Dementia can result in some people.
  • Untreated brain infections (for example, HIV, Lyme disease) damage brain cells by forming lesions and trigger inflammatory responses that damage or kill brain cells.

Dementia: Treatable Causes

 

Treatable (potentially reversible) conditions

The dementia in treatable conditions may be reversible or partially reversible, even if the underlying disease or damage is not. However, readers should note that if underlying brain damage is extensive or severe, these causes may be classified as irreversible by the individual's physician(s).

  • Head injury: This refers to brain damage from accidents, such as motor vehicle wrecks and falls; from assaults, such as gunshot wounds or beatings; or from activities such as boxing without protective gear. The resulting damage of brain cells can lead to dementia.
  • Infections: Infections of brain structures, such as meningitis and encephalitis, can be primary causes of dementia. Other infections, such as HIV/AIDS and syphilis, can affect the brain permanently in later stages. In all infection cases, inflammation in the brain damages cells.
  • Normal pressure hydrocephalus: The brain floats in a clear fluid called cerebrospinal fluid. This fluid also fills internal spaces in the brain called cerebral ventricles. If too much fluid collects outside the brain, it causes hydrocephalus. This condition raises the fluid pressure inside the skull and compresses brain tissue from outside. It may cause severe damage and death. If fluid builds up in the ventricles, the fluid pressure remains normal ("normal pressure hydrocephalus"), but brain tissue is compressed from within.
  • Simple hydrocephalus: Simple hydrocephalus may cause typical dementia symptoms or lead to coma. In normal pressure hydrocephalus, people have trouble walking and become incontinent (unable to control urination) at the same time they start to lose mental functions, such as memory. If normal pressure hydrocephalus is diagnosed early, the internal fluid pressure may be decreased by putting in a shunt. This can stop the dementia, the gait problems, and the incontinence from getting worse.
  • Brain tumors: Tumors can cause dementia symptoms in a number of ways. A tumor can press on structures within the brain such as the hypothalamus or pituitary gland, which control hormone secretion. They can also press directly on brain cells, damaging them. Treating the tumor, either medically or surgically, can reverse the symptoms in some cases.
  • Toxic exposure: People who work around solvents or heavy metal dust and fumes (lead especially) without adequate protective equipment may develop dementia from the damage these substances can cause to brain cells. Some exposures can be treated, and avoiding further exposure can prevent further damage.
  • Metabolic disorders: Diseases of the liver, pancreas, or kidneys can lead to dementia by disrupting the balances of salts (for example, sodium and calcium) and other chemicals (like low glucose levels) in the blood. Often, these changes occur rapidly and affect the person's level of consciousness. This is called delirium. Although the person with delirium, like the person with dementia, cannot think well or remember, treatment of the underlying disease may fully reverse the condition. If the underlying disease persists, however, brain cells may die, and the person will have dementia.
  • Hormone disorders: Disorders of hormone-secreting and hormone-regulating organs such as the thyroid gland, the parathyroid glands, the pituitary gland, or the adrenal glands can lead to hormone imbalances, which can cause dementia if not corrected.
  • Poor oxygenation (hypoxia): People who do not have enough oxygen in their blood may develop dementia because the blood brings oxygen to the brain cells, and brain cells need oxygen to live. The most common causes of hypoxia are lung diseases such as emphysema or pneumonia. These limit oxygen intake or transfer of oxygen from the airways of the lungs to the blood. Cigarette smoking is a frequent cause of emphysema. It can worsen hypoxic brain damage by damaging the lungs and also by increasing the levels of carbon monoxide in the blood. Heart disease leading to congestive heart failure may also lower the amount of oxygen in the blood. Sudden, severe hypoxia may also cause brain damage and symptoms of dementia. Sudden hypoxia may occur if someone is comatose or has to be resuscitated.
  • Drug reactions, overuse, or abuse: Some drugs can cause temporary problems with memory and concentration as side effects in elderly people. Misuse of prescription drugs over time, whether intentional or accidental, can cause dementia. The most common culprits are sleeping pills and tranquilizers. Other drugs that cause dry mouth, constipation, and sedation ("anticholinergic side effects") may cause dementia or dementia symptoms. Illegal drugs, especially cocaine (which affects circulation and may cause small strokes) and heroin (which is very anticholinergic) may also cause dementia, especially in high doses, if taken for long periods, or in older people. The withdrawal of the drug usually reverses the symptoms.
  • Nutritional deficiencies: Deficiencies of certain nutrients, especially B vitamins such as low levels of vitamin B12, can cause dementia if not corrected.
  • Chronic alcoholism: Dementia in people with chronic alcoholism is believed to result from other complications such as liver disease and nutritional deficiencies.

Dementia Symptoms

 

Symptoms of dementia vary considerably by the individual and the underlying cause of the dementia. Most people affected by dementia have some (but not all) of these symptoms. The symptoms may be very obvious, or they may be very subtle and go unrecognized for some time. The first sign of dementia is usually loss of short-term memory. The person repeats what he just said or forgets where she put an object just a few minutes ago. Other symptoms and signs are as follows:

Early dementia

  • Word-finding difficulty: May be able to compensate by using synonyms or defining the word
  • Forgetting names, appointments, or whether or not the person has done something; losing things
  • Difficulty performing familiar tasks: Driving, cooking a meal, household chores, managing personal finances
  • Personality changes (for example, sociable person becomes withdrawn or a quiet person is coarse and silly)
  • Uncharacteristic behavior
  • Mood swings, often with brief periods of anger or rage
  • Poor judgment
  • Behavior disorders: Paranoia and suspiciousness
  • Decline in level of functioning but able to follow established routines at home
  • Confusion, disorientation in unfamiliar surroundings: May wander, trying to return to familiar surroundings
  • Difficulty or inability to multitask

Intermediate dementia

  • Worsening of symptoms seen in early dementia, with less ability to compensate
  • Unable to carry out activities of daily living (for example, bathing, dressing, grooming, feeding, using the toilet) without help
  • Disrupted sleep (often napping in the daytime, up at night)
  • Unable to learn new information
  • Increasing disorientation and confusion even in familiar surroundings
  • Greater risk of falls and accidents due to poor judgment and confusion
  • Behavior disorders: Paranoid delusions, aggressiveness, agitation, inappropriate sexual behavior
  • Hallucinations
  • Confabulation (in conversation, filling in memory gaps with false information)
  • Inattention, poor concentration, loss of interest in the outside world
  • Abnormal moods (anxiety, depression)

Severe dementia

  • Worsening of symptoms seen in early and intermediate dementia
  • Complete dependence on others for activities of daily living
  • May be unable to walk or move from place to place unassisted
  • Impairment of other movements such as swallowing: Increases risk of malnutrition, choking, and aspiration (inhaling foods and beverages, saliva, or mucus into lungs)
  • Complete loss of short- and long-term memory: May be unable to recognize even close relatives and friends
  • Complications: Dehydration, malnutrition, problems with bladder control, infections, aspiration, seizures, pressure sores, injuries from accidents or falls

The person may not be aware of these problems, especially the behavior problems. This is especially true in the later stages of dementia.

Depression in elderly people can cause dementia-like symptoms. About 40% of people with dementia are also depressed. Common symptoms of depression include depressed mood, loss of interest in activities once enjoyed, withdrawal from others, sleep disturbances, weight gain or loss, suicidal thoughts, feelings of worthlessness, and loss of ability to think clearly or concentrate.

People with irreversible or untreated dementia present a slow, gradual decline in mental functions and movements over several years. Total dependence and death, often from infection, are the last stages

 

When to Seek Medical Care

 

A person affected with dementia may not be aware he or she has a problem. Most people with dementia are brought to medical attention by a caring relative or friend. Any of the following warrant a visit to the person's health care professional.

  • Marked loss of short-term memory
  • Behavior or personality changes
  • Inappropriate or uncharacteristic behavior
  • Depressed mood
  • Marked mood swings
  • Inability to carry out daily tasks such as bathing, dressing, feeding, using the toilet, or household chores
  • Carelessness in personal hygiene
  • Persistent word-finding difficulties
  • Persistent or frequent poor judgment
  • Persistent or frequent confusion or disorientation, especially in familiar situations
  • Inability to manage personal finances

Dementia Diagnosis

 

In some people, the signs and symptoms of dementia are easily recognized; in others, they can be very subtle. A careful and thorough evaluation is needed to identify their true cause.

  • The individual's health care provider will conduct a detailed medical interview to develop a picture of the symptoms. The interview will address the symptoms and when they began, the person's medical problems now and in the past, family medical problems, medications, work and travel history, and habits and lifestyle.
  • Family members, especially those who live with the affected person, will also be asked about his or her symptoms.
  • The review of medications is very important, especially for seniors, who are more likely to take several medications and to experience side effects.
  • A thorough physical examination will look for evidence of illness and dysfunction that might shed light on what is causing the symptoms.
  • This evaluation is designed to identify reversible, treatable causes of dementia symptoms.
  • At any point in the evaluation or treatment, the person with dementia may be referred to specialists in conditions of older people (geriatricians), in brain disorders (neurologists), or in mental disorders (psychiatrists).

An assessment of dementia symptoms should include a mental status evaluation. This evaluation uses various "pencil and paper," "talking," and physical tests to identify brain dysfunction. A more thorough type of testing, performed by a psychologist, is called neuropsychologic testing.

  • Mental status examination or neuropsychological testing pinpoints the nature and measures the severity of the person's mental problems. This can help give a more accurate diagnosis of the problems and, thus, can help in treatment planning.
  • Testing includes noting the individual's appearance, mood, anxiety level, and experience of delusions or hallucinations.
  • Testing assesses cognitive abilities such as memory, attention, orientation to time and place, use of language, and abilities to carry out various tasks and follow instructions.
  • Reasoning, abstract thinking, and problem solving are also tested.

Lab tests may be used to identify or rule out possible causes of dementia.

  • Routine blood tests include a complete blood cell (CBC) count, blood chemistry, liver function tests, thyroid function tests, and vitamin B levels (especially folic acid and vitamin B-12), ammonia level, and detection of drugs of abuse.
  • Other blood tests (for example, syphilis and HIV testing, levels of intoxicating drugs, arterial blood gases [in hypoxia], specific hormone tests like thyroid function tests, or measurement of heavy metals) are used only when a person is at high risk for specific conditions.
  • Urine tests may be needed to assess blood abnormalities further, to detect certain drugs, or to rule out certain kidney and metabolic disorders.
  • Cerebrospinal fluid testing may be necessary to rule out brain infections, brain tumors, and hydrocephalus with elevated fluid pressure. A sample of the fluid is obtained by a procedure called a lumbar puncture (spinal tap), in which a long needle is inserted between two vertebrae of the spine at the lower back.

In some cases, imaging studies of the brain may be necessary to detect conditions such as normal pressure hydrocephalus, brain tumor, or infarction or bleeding in the brain.

  • CT scan is usually adequate, although MRI may be used if greater detail is needed.
  • Single-photon emission CT (SPECT) imaging detects blood flow in the brain and is used in some medical centers to distinguish Alzheimer's disease from vascular dementia.
  • Electroencephalography (EEG) is not an imaging study but a recording of the electrical activity in different parts of the brain. It is used in people who are having seizures but may help diagnose other disorders as well.

Dementia Treatment

 

Although an individual with dementia should always be under medical care, family members handle much of the day-to-day care. Medical care should focus on optimizing the individual's health and quality of life while helping family members cope with the many challenges of caring for a loved one with dementia. Medical care depends on the underlying condition, but it most often consists of medications and nondrug treatments such as behavioral therapy.

However, early investigation into the cause of dementia symptoms is urged because, as mentioned in the Dementia Causes section above, there are some conditions that when adequately treated may either limit or reverse dementia (see Dementia Medical Treatment section below).

Dementia Self-Care at Home

 

Many individuals with dementia in the early and intermediate stages are able to live independently.

  • With regular checks by a local relative or friend, they are able to live without constant supervision.
  • Those who have difficulty with activities of daily living require at least part-time help from a family caregiver or home health aide.
  • Visiting nurses can make sure that these individuals take their medications as directed.
  • Housekeeping help is available for those who cannot keep up with household chores.

Other affected individuals require closer supervision or more constant assistance.

  • Round-the-clock help in the home is available, but it is too expensive for many.
  • Individuals who require this level of assistance may need to move from their home to the home of a family caregiver or to an assisted-living facility.
  • Many families prefer these options because they give the individual the greatest possible independence and quality of life.

For individuals who are able to remain at home or to retain some degree of independent living, maintaining a familiar and safe environment is important.

  • The individual must be comfortable and safe if he or she is to continue to function independently.
  • Minor modifications of the home may be needed. Most important is to prevent falls and accidents. Getting rid of area rugs and putting grab bars in the shower and mats in the tub are easy important steps to make the environment safe. Sometimes, disabling the stove or using child proof knobs may be necessary to prevent cooking accidents.
  • The balance between safety and independence must be assessed often. If necessary, changes must be made to keep the individual safe.

Individuals with dementia should remain physically, mentally, and socially active.

  • Daily physical exercise helps the body and mind function and maintains a healthy weight. Exercise can be as simple as a daily walk.
  • The individual should engage in as much mental activity as he or she can handle. Mental activity is believed to slow the progress of some types of dementia. Puzzles, games, reading, and safe hobbies and crafts are good choices.
  • Social interaction is stimulating and enjoyable for most people with dementia. Most senior centers or community centers have scheduled activities, such as parties and clubs that are suitable for those with dementia.

A balanced diet that includes low-fat protein foods and plenty of fruits and vegetables helps maintain a healthy weight and prevents malnutrition and constipation. An individual with dementia should not smoke, both for health and for safety reasons.

Dementia Medical Treatment

 

Treatment of dementia focuses on correcting all reversible factors and slowing irreversible factors. This can improve function significantly, even in people who have irreversible conditions such as Alzheimer's disease. Some of the important treatment strategies in dementia are described here.

Correcting drug doses and/or withdrawing misused drugs

Many seniors require ongoing medications for chronic conditions such as heart failure, high blood pressure, high cholesterol, diabetes, prostate enlargement, and many others.

  • Reviewing these medications can reveal incorrect doses, drug interactions, side effects, or poor compliance (taking drugs inappropriately or not at all) that could be responsible for part or all of the person's dementia symptoms.
  • Adjustment of doses, elimination of interactions, and development of a drug-taking regimen to ensure that the person takes his or her drugs as prescribed can help reverse symptoms.

Slowing progression of dementia

Dementia due to some conditions, such as Alzheimer's disease, can sometimes be slowed in the early-to-intermediate stages with medication. Many different types of medications have been or are being tried in dementia. The medications that have worked the best so far are the cholinesterase inhibitors.

  • Cholinesterase is an enzyme that breaks down a chemical in the brain called acetylcholine. Acetylcholine acts as an important messaging system in the brain.
  • Cholinesterase inhibitors, by stopping the breakdown of this neurotransmitter, increase the amount of acetylcholine in the brain of a person with dementia and improve brain function.
  • These drugs not only improve or stabilize mental functions, but they may also have positive effects on behavior and activities of daily living.
  • They are not a cure for dementia, and in many people the effect is fairly modest. In others, these drugs do not have much of a noticeable effect. Moreover, the effects are temporary, since these drugs do not change the underlying medical condition.
  • Another drug, memantine (Namenda), which works in a different way, is showing promise in certain types of dementia.

Treating depression

Because depression is so common in people with dementia, treatment of depression can at least partially relieve symptoms.

  • Depression is usually treated with any of a group of drugs known as antidepressants.
  • The most important of these are the drugs known as selective serotonin reuptake inhibitors (SSRIs).
  • Stimulant drugs such as methylphenidate (used to treat attention deficit disorders in children) may sometimes be used to treat depression in people with dementia.
  • Some of the medications that treat depression also help with anxiety.

Treating specific medical disorders

Treatable disorders revealed by the diagnostic evaluation should receive prompt attention.

  • Common, treatable conditions that cause or worsen dementia include high blood pressure, high cholesterol, heart disease, diabetes, infections, head injuries, brain tumors, hydrocephalus, anemia, hypoxia, hormone imbalances, and nutritional deficiencies.
  • Treatment varies by disorder, but some treatments (for example, stopping infections, correcting electrolyte or glucose levels) may rapidly reverse the dementia symptoms.

Treating specific symptoms and complications

Some symptoms and complications of dementia can be relieved by medical treatment, even if no treatment exists for the underlying cause of the dementia.

  • Behavioral disorders may improve with individualized therapy aimed at identifying and changing specific problem behaviors.
  • Mood swings and emotional outbursts may be treated with mood-stabilizing drugs.
  • Agitation and psychosis (hallucinations and delusions) may be treated with antipsychotic medication or, in some cases, anticonvulsants.
  • Seizures usually require anticonvulsant medication.
  • Sleeplessness can be treated by changing certain habits and, in some cases, by taking medication.
  • Bacterial infections require treatment with antibiotics.
  • Dehydration and malnutrition may be treated with rehydration and supplements or with behavioral therapies.
  • Aspiration, pressure sores, and injuries can be prevented with appropriate care.

Dementia Medications, Surgery, and Other Therapy

 

Except for the cholinesterase inhibitors, the U.S. Food and Drug Administration (FDA) has not approved any drug specifically for dementia. The drugs listed here are some of the most frequently prescribed from each class.

All drugs cause side effects. In prescribing a drug, doctors weigh whether the benefits of the drug outweigh the side effects. Seniors are especially likely to experience drug side effects. People with dementia who are taking any of these drugs must be checked often to make sure that the side effects are tolerable.

Dementia Surgery

No accepted surgical treatment can manage dementia. Surgery is reserved for specific conditions underlying dementia that might improve the condition, such as removal of a brain tumor or drainage of excess cerebrospinal fluid.

Dementia Other Therapy

Occupational therapy may help persons with dementia with activities of daily living such as feeding oneself. Physical therapy may improve mobility by teaching patients to use canes or walkers properly and showing them how to get in and out of chairs or beds. Music and art activities may be soothing and rewarding for some people with dementia. Respite care, having a person with dementia go temporarily to a nursing home, is another important source of help for family caregivers.

 

Dementia Follow-up, Prevention, and Prognosis

 

After dementia has been diagnosed and treatment begun, the individual requires regular checkups with his or her health care professional.

  • These checkups allow the health care professional to see how well treatment is working and to make adjustments as necessary.
  • They allow detection of new medical and behavior problems that could benefit from treatment.
  • These visits also give the family caregiver(s) an opportunity to discuss problems with the individual's care.

Dementia Prevention

No known way to prevent irreversible dementia or even many types of reversible dementia exists. The following may help prevent certain types of dementia:

  • Maintaining a healthy lifestyle that includes a balanced diet, regular exercise, moderate use of alcohol, and no smoking or substance abuse
  • Taking precautions to prevent infections (such as practicing safe sex)
  • Using protective equipment such as a seat belt or motorcycle helmet to prevent head injury

The following may allow early treatment and at least partial reversal of dementia:

  • Being alert for symptoms and signs that suggest dementia
  • Early recognition of underlying medical conditions, such as hypoxia, HIV infection, low glucose levels, or low sodium levels

Dementia Prognosis

The outlook for most types of dementia is poor unless the cause is an early recognized reversible condition. Irreversible or untreated dementia usually continues to worsen over time. The condition usually progresses over years until the person's death.

Making decisions about end-of-life care is important.

  • The earlier in the disease these issues are discussed, the more likely the person with dementia will be able to express his or her wishes about medical care at the end of life.
  • The issues may be presented by your health care professional. If not, ask about them.
  • These issues include use of aggressive interventions and hospital care, artificial feeding, and medical treatment for medical illnesses.
  • These issues should be discussed by family members and decisions made about how to deal with them when the time comes.
  • The decisions should be documented in the person's medical records.

Support Groups and Counseling

 

Caring for a person with dementia can be very difficult. It affects every aspect of your life, including family relationships, work, financial status, social life, and physical and mental health. You may feel unable to cope with the demands of caring for a dependent, difficult relative. Besides the sadness of seeing the effects of your loved one's disease, you may feel frustrated, overwhelmed, resentful, and angry. These feelings may, in turn, leave you feeling guilty, ashamed, and anxious. Depression in caregivers is not uncommon.

Different caregivers have different thresholds for tolerating these challenges. For many caregivers, just "venting" or talking about the frustrations of caregiving can be enormously helpful. Others need more but may feel uneasy about asking for the help they need. one thing is certain, though: If the caregiver is given no relief, he or she can burn out, develop his or her own mental and physical problems, and become unable to care for the person with dementia.

This is why support groups were invented. Support groups are groups of people who have lived through the same set of difficult experiences and want to help themselves and others by sharing coping strategies. Mental health professionals strongly recommend that family caregivers take part in support groups. Support groups serve a number of different purposes for a person living with the extreme stress of being a caregiver for a person with dementia.

  • The group allows the person to express his or her true feelings in an accepting, nonjudgmental atmosphere.
  • The group's shared experiences allow the caregiver to feel less alone and isolated.
  • The group can offer fresh ideas for coping with specific problems.
  • The group can introduce the caregiver to resources that may be able to provide some relief.
  • The group can give the caregiver the strength he or she needs to ask for help.

Support groups meet in person, on the telephone, or on the Internet. To find a support group that works for you, contact the organizations listed below. You can also ask your health care professional or behavioral therapist or go on the Internet. If you do not have access to the Internet, go to a public library. For more information about support groups, contact these agencies:

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Dementia

From Wikipedia, the free encyclopedia
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Dementia
Classification and external resources
ICD-10 F00-F07
ICD-9 290-294
DiseasesDB 29283
MedlinePlus 000739
MeSH

D003704

 

 

 

Dementia (taken from Latin, originally meaning "madness", from de- "without" + ment, the root of mens "mind") is a serious loss of global cognitive ability in a previously unimpaired person, beyond what might be expected from normal aging. It may be static, the result of a unique global brain injury, or progressive, resulting in long-term decline due to damage or disease in the body. Although dementia is far more common in the geriatric population, it can occur before the age of 65, in which case it is termed "early onset dementia".[1]

Dementia is not a single disease, but rather a non-specific illness syndrome (i.e., set of signs and symptoms) in which affected areas of cognition may be memory, attention, language, and problem solving. It is normally required to be present for at least 6 months to be diagnosed;[2] cognitive dysfunction that has been seen only over shorter times, in particular less than weeks, must be termed delirium. In all types of general cognitive dysfunction, higher mental functions are affected first in the process.

Especially in the later stages of the condition, affected persons may be disoriented in time (not knowing what day of the week, day of the month, or even what year it is), in place (not knowing where they are), and in person (not knowing who they, or others around them, are). Dementia, though often treatable to some degree, is usually due to causes that are progressive and incurable as observed in primary progressive aphasia (PPA).[3][4][5]

Symptoms of dementia can be classified as either reversible or irreversible, depending upon the etiology of the disease. Fewer than 10% of cases of dementia are due to causes that may presently be reversed with treatment. Causes include many different specific disease processes, in the same way that symptoms of organ dysfunction such as shortness of breath, jaundice, or pain are attributable to many etiologies.

Delirium can be easily confused with dementia due to similar symptoms. Delirium is characterized by a sudden onset, fluctuating course, a short duration (often lasting from hours to weeks), and is primarily related to a somatic (or medical) disturbance. In comparison, dementia has typically an insidious onset (except in the cases of a stroke or trauma), slow decline of mental functioning, as well as a longer duration (from months to years).[6] Some mental illnesses, including depression and psychosis, may produce symptoms that must be differentiated from both delirium and dementia.[7]

There are many specific types (causes) of dementia, often showing slightly different symptoms. However, the symptom overlap is such that it is impossible to diagnose the type of dementia by symptomatology alone, and in only a few cases are symptoms enough to give a high probability of some specific cause. Diagnosis is therefore aided by nuclear medicine brain scanning techniques. Certainty cannot be attained except with brain biopsy during life, or at autopsy in death.

Some of the most common forms of dementia are: Alzheimer's disease, vascular dementia, frontotemporal dementia, semantic dementia and dementia with Lewy bodies. It is possible for a patient to exhibit two or more dementing processes at the same time, as none of the known types of dementia protects against the others. Indeed, about ten per cent of people with dementia have what is known as "mixed dementia", which may be a combination of Alzheimer's disease and multi-infarct dementia.[8][9]

Contents

 [hide

[edit] Signs and symptoms

[edit] Comorbidities

Dementia is not merely a problem of memory. It reduces the ability to learn, reason, retain or recall past experience and there is also loss of patterns of thoughts, feelings and activities (Gelder et al. 2005). Additional mental and behavioral problems often affect people who have dementia, and may influence quality of life, caregivers, and the need for institutionalization. As dementia worsens individuals may neglect themselves and may become disinhibited and may become incontinent. (Gelder et al. 2005).

Depression affects 20–30% of people who have dementia, and about 20% have anxiety.[10] Psychosis (often delusions of persecution) and agitation/aggression also often accompany dementia. Each of these needs to be assessed and treated independently of the underlying dementia.[11]

[edit] Risk to self and others

Driving with dementia could lead to severe injury or even death to self and others. Doctors should advise appropriate testing on when to quit driving.[12]

In the United States, Florida's Baker Act allows law enforcement and the judiciary to force mental evaluation for those suspected of suffering from dementia or other mental incapacities.[citation needed]

In the United Kingdom, as with all mental disorders, where a person with dementia could potentially be a danger to themselves or others, they can be detained under the Mental Health Act 1983 for the purposes of assessment, care and treatment. This is a last resort, and usually avoided if the patient has family or friends who can ensure care.

The United Kingdom DVLA (Driving & Vehicle Licensing Agency) states that people with dementia who specifically suffer with poor short term memory, disorientation, lack of insight or judgment are almost certainly not fit to drive—and in these instances, the DVLA must be informed so said license can be revoked. They do however acknowledge low-severity cases and those with an early diagnosis, and those drivers may be permitted to drive pending medical reports.

Behaviour may be disorganized, restless or inappropriate. Some people become restless or wander about by day and sometimes at night. When people suffering from dementia are put in circumstances beyond their abilities, there may be a sudden change to tears or anger (a "catastrophic reaction").[13]

David Cameron has described dementia as being a "national crisis", affecting 800,000 people in the United Kingdom.[14] A competition by the Design Council found that the smell of a bakewell tart, wrist bands that could help and guide dogs for the mind[clarification needed] were all suggestions for ideas to help people with dementia.[15] German nursing homes have installed fake bus stops so patients with dementia will "wait" for a bus there instead of wandering farther away.[16]

[edit] Causes

[edit] Fixed cognitive impairment

Various types of brain injury, occurring as a single event, may cause irreversible but fixed cognitive impairment. Traumatic brain injury may cause generalized damage to the white matter of the brain (diffuse axonal injury), or more localized damage (as also may neurosurgery). A temporary reduction in the brain's supply of blood or oxygen may lead to hypoxic-ischemic injury. Strokes (ischemic stroke, or intracerebral, subarachnoid, subdural or extradural hemorrhage) or infections (meningitis and/or encephalitis) affecting the brain, prolonged epileptic seizures and acute hydrocephalus may also have long-term effects on cognition. Excessive alcohol use may cause alcohol dementia, Wernicke's encephalopathy and/or Korsakoff's psychosis, and certain other recreational drugs may cause substance-induced persisting dementia; once overuse ceases, the cognitive impairment is persistent but not progressive.[citation needed]

[edit] Slowly progressive dementia

Dementia which begins gradually and worsens progressively over several years is usually caused by neurodegenerative disease; that is, by conditions affecting only or primarily the neurons of the brain and causing gradual but irreversible loss of function of these cells. Less commonly, a non-degenerative condition may have secondary effects on brain cells, which may or may not be reversible if the condition is treated.

The causes of dementia depend on the age at which symptoms begin. In the elderly population (usually defined in this context as over 65 years of age), a large majority of cases of dementia are caused by Alzheimer's disease, vascular dementia or both. Dementia with Lewy bodies is another fairly common cause, which again may occur alongside either or both of the other causes.[17][18][19] Hypothyroidism sometimes causes slowly progressive cognitive impairment as the main symptom, and this may be fully reversible with treatment. Normal pressure hydrocephalus, though relatively rare, is important to recognize since treatment may prevent progression and improve other symptoms of the condition. However, significant cognitive improvement is unusual.

Dementia is much less common under 65 years of age. Alzheimer's disease is still the most frequent cause, but inherited forms of the disease account for a higher proportion of cases in this age group. Frontotemporal lobar degeneration and Huntington's disease account for most of the remaining cases.[20] Vascular dementia also occurs, but this in turn may be due to underlying conditions (including antiphospholipid syndrome, CADASIL, MELAS, homocystinuria, moyamoya and Binswanger's disease). People who receive frequent head trauma, such as boxers or football players, are at risk of chronic traumatic encephalopathy[21] (also called dementia pugilistica in boxers).

In young adults (up to 40 years of age) who were previously of normal intelligence, it is very rare to develop dementia without other features of neurological disease, or without features of disease elsewhere in the body. Most cases of progressive cognitive disturbance in this age group are caused by psychiatric illness, alcohol or other drugs, or metabolic disturbance. However, certain genetic disorders can cause true neurodegenerative dementia at this age. These include familial Alzheimer's disease, SCA17 (dominant inheritance); adrenoleukodystrophy (X-linked); Gaucher's disease type 3, metachromatic leukodystrophy, Niemann-Pick disease type C, pantothenate kinase-associated neurodegeneration, Tay-Sachs disease and Wilson's disease (all recessive). Wilson's disease is particularly important since cognition can improve with treatment.

At all ages, a substantial proportion of patients who complain of memory difficulty or other cognitive symptoms are suffering from depression rather than a neurodegenerative disease. Vitamin deficiencies and chronic infections may also occur at any age; they usually cause other symptoms before dementia occurs, but occasionally mimic degenerative dementia. These include deficiencies of vitamin B12, folate or niacin, and infective causes including cryptococcal meningitis, HIV, Lyme disease, progressive multifocal leukoencephalopathy, subacute sclerosing panencephalitis, syphilis and Whipple's disease.

[edit] Rapidly progressive dementia

Creutzfeldt-Jakob disease typically causes a dementia which worsens over weeks to months, being caused by prions. The common causes of slowly progressive dementia also sometimes present with rapid progression: Alzheimer's disease, dementia with Lewy bodies, frontotemporal lobar degeneration (including corticobasal degeneration and progressive supranuclear palsy).

On the other hand, encephalopathy or delirium may develop relatively slowly and resemble dementia. Possible causes include brain infection (viral encephalitis, subacute sclerosing panencephalitis, Whipple's disease) or inflammation (limbic encephalitis, Hashimoto's encephalopathy, cerebral vasculitis); tumors such as lymphoma or glioma; drug toxicity (e.g. anticonvulsant drugs); metabolic causes such as liver failure or kidney failure; and chronic subdural hematoma.

[edit] As a feature of other conditions

There are many other medical and neurological conditions in which dementia only occurs late in the illness, or as a minor feature. For example, a proportion of patients with Parkinson's disease develop dementia, though widely varying figures are quoted for this proportion.[citation needed] When dementia occurs in Parkinson's disease, the underlying cause may be dementia with Lewy bodies or Alzheimer's disease, or both.[22] Cognitive impairment also occurs in the Parkinson-plus syndromes of progressive supranuclear palsy and corticobasal degeneration (and the same underlying pathology may cause the clinical syndromes of frontotemporal lobar degeneration). Chronic inflammatory conditions of the brain may affect cognition in the long term, including Behçet's disease, multiple sclerosis, sarcoidosis, Sjögren's syndrome and systemic lupus erythematosus. Although the acute porphyrias may cause episodes of confusion and psychiatric disturbance, dementia is a rare feature of these rare diseases.

Aside from those mentioned above, inherited conditions which may cause dementia alongside other features include:[23]

[edit] Diagnosis

Proper differential diagnosis between the types of dementia (cortical and subcortical) will require, at the least, referral to a specialist, e.g., a geriatric internist, geriatric psychiatrist, neurologist, neuropsychologist or geropsychologist.[citation needed] Duration of symptoms must evident for at least six months for a diagnosis of dementia or organic brain syndrome to be made (ICD-10).

[edit] Cognitive testing

Sensitivity and specificity of common tests for dementia
Test Sensitivity Specificity Reference
MMSE 71%-92% 56%-96% [24]
3MS 83%-93.5% 85%-90% [25]
AMTS 73%-100% 71%-100% [25]

There exist some brief tests (5–15 minutes) that have reasonable reliability and can be used in the office or other setting to screen cognitive status. Examples of such tests include the abbreviated mental test score (AMTS), the mini mental state examination (MMSE), Modified Mini-Mental State Examination (3MS),[26] the Cognitive Abilities Screening Instrument (CASI),[27] the Trail-making test,[28] and the clock drawing test.[29] Scores must be interpreted in the context of the person's educational and other background, and the particular circumstances; for example, a person highly depressed or in great pain will not be expected to do well on many tests of mental ability.

While many tests have been studied,[30][31][32] and some may emerge as better alternatives to the MMSE, presently the MMSE is the best studied and most commonly used.

Another approach to screening for dementia is to ask an informant (relative or other supporter) to fill out a questionnaire about the person's everyday cognitive functioning. Informant questionnaires provide complementary information to brief cognitive tests. Probably the best known questionnaire of this sort is the Informant Questionnaire on Cognitive Decline in the Elderly (IQCODE).[33] on the other hand the General Practitioner Assessment Of Cognition combines both, a patient assessment and an informant interview. It was specifically designed for the use in the primary care setting and is also available as a web-based test.

Further evaluation includes retesting at another date, and administration of other tests of mental function.

Increasingly, clinical neuropsychologists provide diagnostic consultation following administration of a complex full battery of cognitive testing, often lasting several hours, to determine functional patterns of decline associated with varying types of dementia. Tests of memory, executive function, processing speed, attention, and language skills are relevant, as well as tests of emotional and psychological adjustment. These tests assist with ruling out other etiologies and determining relative cognitive decline over time or from estimates of prior cognitive abilities.

[edit] Laboratory tests

Routine blood tests are also usually performed to rule out treatable causes. These tests include vitamin B12, folic acid, thyroid-stimulating hormone (TSH), C-reactive protein, full blood count, electrolytes, calcium, renal function, and liver enzymes. Abnormalities may suggest vitamin deficiency, infection or other problems that commonly cause confusion or disorientation in the elderly. The problem is complicated by the fact that these cause confusion more often in persons who have early dementia, so that "reversal" of such problems may ultimately only be temporary.[citation needed]

Testing for alcohol and other known dementia-inducing drugs may be indicated.

[edit] Imaging

A CT scan or magnetic resonance imaging (MRI scan) is commonly performed, although these modalities do not have optimal sensitivity for the diffuse metabolic changes associated with dementia in a patient that shows no gross neurological problems (such as paralysis or weakness) on neurological exam. CT or MRI may suggest normal pressure hydrocephalus, a potentially reversible cause of dementia, and can yield information relevant to other types of dementia, such as infarction (stroke) that would point at a vascular type of dementia.

The functional neuroimaging modalities of SPECT and PET are more useful in assessing long-standing cognitive dysfunction, since they have shown similar ability to diagnose dementia as a clinical exam.[34] The ability of SPECT to differentiate the vascular cause from the Alzheimer's disease cause of dementias, appears to be superior to differentiation by clinical exam.[35]

Recent research has established the value of PET imaging using carbon-11 Pittsburgh Compound B as a radiotracer (PIB-PET) in predictive diagnosis of various kinds of dementia, in particular Alzheimer's disease. Studies from Australia have found PIB-PET to be 86% accurate in predicting which patients with mild cognitive impairment would develop Alzheimer's disease within two years. In another study, carried out using 66 patients seen at the University of Michigan, PET studies using either PIB or another radiotracer, carbon-11 dihydrotetrabenazine (DTBZ), led to more accurate diagnosis for more than one-fourth of patients with mild cognitive impairment or mild dementia.[36]

[edit] Prevention

A study done at the University of Bari in Italy, found that a group drinking alcoholic beverages moderately had a slower progression to dementia. In a group of 1,566 elderly Italians, 1,445 had no cognitive impairment and 121 had suffered mild cognitive impairment, the study found that that over the duration of 3.5 years the people with MCI who drank less than one alcoholic beverage a day progressed to dementia at a rate that was 85% slower than those who drank no alcoholic beverages. However, the authors of the study commented that since it was epidemiologic, the findings might only be a marker of lifestyle, showing that "moderate lifestyle" in general is associated with slower dementia-progression.[37] A study failed to show a conclusive link between high blood pressure and developing dementia. The study, published in the Lancet Neurology journal July 2008, found that blood pressure lowering medication did not reduce dementia but that meta analysis of the study data combined with other data suggested that further study could be warranted.[38]

Brain-derived neurotrophic factor (BDNF) expression is associated with prevention of some dementia types.[39][40][41]

A Canadian study found that a lifetime of bilingualism delays the onset of dementia by an average of four years when compared to monolingual patients. [42][43][44]

[edit] Management

Except for the treatable types listed above, there is no cure to this illness. Cholinesterase inhibitors are often used early in the disease course. Cognitive and behavioral interventions may also be appropriate. Educating and providing emotional support to the caregiver (or carer) is of importance as well (see also elderly care).

It is important to recognize that since dementia impairs normal communication due to changes in receptive and expressive language, as well as the ability to plan and problem solve, agitated behaviour is often a form of communication for the person with dementia and actively searching for a potential cause, such as pain, physical illness, or overstimulation can be helpful in reducing agitation. [45] Additionally, using an “ABC analysis of behaviour” can be a useful tool for understanding behavior in patients with dementia. It involves looking at the antecedants (A), behavior (B), and consequences (C) associated with an event to help define the problem and prevent further incidents that may arise if the person’s needs are misunderstood. [46]

[edit] Medications

Currently, there are no medications that are clinically proven to be preventative or curative of dementia.[47] Although some medications are approved for use in the treatment of dementia, these treat the behavioural and cognitive symptoms of dementia, but have no effect on the underlying pathophysiology.[48]

[edit] Off label

"Off label" use of a drug is one that is a use that is not formally approved for the drug by the FDA, but is still legal at a doctor's discretion. Due to lack of formal FDA approval studies in the patient population to be treated, off label use of drugs is common in medical practice. In treating children, the mentally ill, and also persons with dementia, off label drug use is even more common, since lack of informed consent for the treatment group in studies makes these more expensive and difficult (since it must be done by proxy), so that for off-patent pharmaceuticals treatment studies are less often done, due to lack of funding.

Drugs sometimes used off-label to treat underlying causes of dementia, or symptoms of dementia, include:

  • Antidepressant drugs: Depression is frequently associated with dementia and generally worsens the degree of cognitive and behavioral impairment. Antidepressants effectively treat the cognitive and behavioral symptoms of depression in patients with Alzheimer's disease,[56] but evidence for their use in other forms of dementia is weak.[57]
  • Anxiolytic drugs: Many patients with dementia experience anxiety symptoms. Although benzodiazepines like diazepam (Valium) have been used for treating anxiety in other situations, they are often avoided because they may increase agitation in persons with dementia and are likely to worsen cognitive problems or are too sedating. Buspirone (Buspar) is often initially tried for mild-to-moderate anxiety.[citation needed] There is little evidence for the effectiveness of benzodiazepines in dementia, whereas there is evidence for the effectivess of antipsychotics (at low doses).[58]
  • Selegiline, a drug used primarily in the treatment of Parkinson's disease, appears to slow the development of dementia. Selegiline is thought to act as an antioxidant, preventing free radical damage. However, it also acts as a stimulant, making it difficult to determine whether the delay in onset of dementia symptoms is due to protection from free radicals or to the general elevation of brain activity from the stimulant effect.[59]
  • Antipsychotic drugs: Both typical antipsychotics (such as Haloperidol) and atypical antipsychotics such as (risperidone) increase the risk of death in dementia-associated psychosis.[60] This means that any use of antipsychotic medication for dementia-associated psychosis is off-label and should only be considered after discussing the risks and benefits of treatment with these drugs, and after other treatment modalities have failed. In the UK around 144,000 people with dementia are unnecessarily prescribed antipsychotic drugs, around 2000 patients die as a result of taking the drugs each year.[61]


[edit] Pain

As people age, they experience more health problems, and most health problems associated with aging carry a substantial burden of pain; so, between 25% and 50% of older adults experience persistent pain. Seniors with dementia experience the same prevalence of conditions likely to cause pain as seniors without dementia.[62] Pain is often overlooked in older adults and, when screened for, often poorly assessed, especially among those with dementia since they become incapable of informing others that they're in pain.[62][63] Beyond the issue of humane care, unrelieved pain has functional implications. Persistent pain can lead to decreased ambulation, depressed mood, sleep disturbances, impaired appetite and exacerbation of cognitive impairment,[63] and pain-related interference with activity is a factor contributing to falls in the elderly.[62][64]

Although persistent pain in the person with dementia is difficult to communicate, diagnose and treat, failure to address persistent pain has profound functional, psychosocial and quality of life implications for this vulnerable population. Health professionals often lack the skills and usually lack the time needed to recognize, accurately assess and adequately monitor pain in people with dementia.[62][65] Family members and friends can make a valuable contribution to the care of a person with dementia by learning to recognize and assess their pain. Educational resources (such as the Understand Pain and Dementia tutorial) and observational assessment tools are available.[62][66][67]

[edit] Services

Adult daycare centers as well as special care units in nursing homes often provide specialized care for dementia patients. Adult daycare centers offer supervision, recreation, meals, and limited health care to participants, as well as providing respite for caregivers.

In addition, Home care can provide one-on-one support and care in the home allowing for more individualized attention that is needed as the disease progresses.

While some preliminary studies have found that music therapy may be useful in helping patients with dementia, their quality has been low and no reliable conclusions can be drawn from them.[68]

Psychiatric nurses can make a distinctive contribution to people's mentalness. The four main premises upon which psychiatric nursing is based are:

  • The nursing is an interactive, developmental human activity that is more concerned with the future development of the person than the origins.
  • The experience of mental distress related to the psychiatric disorder is represented through disturbances or reports of private events that are known only to the person concerned.
  • Nurses and the people in care are engaged in a relationship based on mutual influence.
  • The experience of psychiatric disorder is translated into problems of everyday living and the nurse notes the human responses to the psychiatric distress, not the disorder.[69]

[edit] Feeding tubes

The risks associated with the use of tubes are not well known.[70] However, the risks include agitation and the patient pulling out the feeding tube, tubes becoming dislodged, clogged, or malpositioned. There is about a 1% fatality rate directly related to the procedure [71] with a 3% major complication rate [72]

[edit] Epidemiology

Disability-adjusted life year for Alzheimer and other dementias per 100,000 inhabitants in 2002.
  <100
  100-120
  120-140
  140-160
  160-180
  180-200
  200-220
  220-240
  240-260
  260-280
  280-300
  >300

Evidence from well-planned, representative epidemiological surveys is scarce in many regions, particularly in low-income countries. However, a 2009 study by Alzheimer Disease International estimated the global prevalence of dementia will almost double every 20 years, from 35.6 million in 2010, to 65.7 million by 2030 and 115.4 million by 2050.[73] Around two thirds of individuals with dementia live in low and middle income countries, where the sharpest increases in numbers are predicted.[74] A recent survey done by Harvard University School of Public Health and the Alzheimer's Europe consortium revealed that the second leading health concern (after cancer) among adults is Dementia.[75]

[edit] History

Up to the end of the 19th century, dementia was a much broader clinical concept, which included mental illness and any type of psychosocial incapacity, including those which could be reversed.[76] Dementia at this time simply referred to anyone who had lost the ability to reason, and was applied equally to psychosis of mental illness, "organic" diseases like syphilis which could destroy the brain, and to the dementia associated with old age, which was held to be caused by "hardening of the arteries."

Dementia when seen in the elderly was called senile dementia or senility and viewed as a normal and somewhat inevitable aspect of growing old, rather than as being caused by any specific diseases. At the same time, in 1907, a specific organic dementing process of early onset, called Alzheimer's disease, had been described. This was associated with particular microscopic changes in the brain, but was seen as a rare disease of middle age.

Much like other diseases associated with aging, dementia was rare before the 20th century, although by no means unknown, due to the fact that it is most prevalent in people over 80, and such lifespans were uncommon in preindustrial times. Conversely, syphilitic dementia was widespread in the developed world until largely being eradicated by the use of penicillin after WWII.

By the period of 1913-20, schizophrenia had been well-defined in a way similar to today, and also the term dementia praecox had been used to suggest the development of senile-type dementia at a younger age. Eventually the two terms fused, so that until 1952 physicians used the terms dementia praecox ("precocious dementia") and schizophrenia interchangeably. The term "precocious dementia" for a mental illness suggested that a type of mental illness like schizophrenia (including paranoia and decreased cognitive capacity) could be expected to arrive normally in all persons with greater age (see paraphrenia). At the same time, the beginning use of dementia to describe both what we now understand as schizophrenia and senile dementia, after about 1920, acted to give the word "dementia" a more limited role, as one of describing a type of permanent mental deterioration which was not expected to be reversible. This is the beginning of the more recognizable use of the term today.

In 1976, neurologist Robert Katzmann suggested a link between "senile dementia" and Alzheimer's disease.[77] Katzmann suggested that much of the senile dementia occurring (by definition) after the age of 65, was pathologically identical with Alzheimer's disease occurring before age 65 and therefore should not be treated differently. He noted that the fact that "senile dementia" was not considered a disease, but rather part of aging, was keeping millions of aged patients experiencing what otherwise was identical with Alzheimer's disease from being diagnosed as having a disease process, rather than simply considered as aging normally.[78] Katzmann thus suggested that Alzheimer's disease, if taken to occur over age 65, is actually common, not rare, and was the 4th or 5th leading cause of death, even though rarely being reported on death certificates in 1976.

This suggestion opened the view that dementia is never normal, and must always be the result of a particular disease process, and is not part of the normal healthy aging process, per se. The ensuing debate led for a time to the proposed disease diagnosis of "senile dementia of the Alzheimer's type" (SDAT) in persons over the age of 65, with "Alzheimer's disease" diagnosed in persons younger than 65 who had the same pathology. Eventually, however, it was agreed that the age limit was artificial, and that Alzheimer's disease was the appropriate term for persons with the particular brain pathology seen in this disease, regardless of the age of the person with the diagnosis. A helpful finding was that although the incidence of Alzheimer's disease increased with age (from 5-10% of 75-year-olds to as many as 40-50% of 90-year-olds), there was no age at which all persons developed it, so it was not an inevitable consequence of aging, no matter how great an age a person attained. Evidence of this is shown by numerous documented supercentenarians (people living to 110+) that experienced no serious cognitive impairment.

Also, after 1952, mental illnesses like schizophrenia were removed from the category of "organic brain syndromes," and thus (by definition) removed from possible causes of "dementing illnesses" (dementias). At the same, however, the traditional cause of senile dementia– "hardening of the arteries" – now returned as a set of dementias of vascular cause (small strokes). These were now termed "multi-infarct dementias" or vascular dementias.

In the 21st century, a number of other types of dementia have been differentiated from Alzheimer's disease and vascular dementias (these two being the most common types). This differentiation is on the basis of pathological examination of brain tissues, symptomatology, and by different patterns of brain metabolic activity in nuclear medical imaging tests such as SPECT and PETscans of the brain. The various forms of dementia have differing prognoses (expected outcome of illness), and also differing sets of epidemologic risk factors. The causal etiology of many of them, including Alzheimer's disease, remains unknown, although many theories exist such as accumulation of protein plaques as part of normal aging, inflammation, inadequate blood sugar, and traumatic brain injury.

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치매는 후천적으로 기억, 언어, 판단력 등의 여러 영역의 인지 기능이 감소하여 일상 생활을 제대로 수행하지 못하는 임상 증후군을 말합니다. 치매에는 알츠하이머병이라 불리는 노인성 치매, 중풍 등으로 인해 생기는 혈관성 치매가 있으며, 이 밖에도 다양한 원인에 의한 치매가 있을 수 있습니다.

질병의 원인


전반적인 뇌기능의 손상을 일으킬 수 있는 모든 질환이 치매의 원인이 될 수 있습니다. 흔히 알고 있는 알츠하이머병은 원인 미상의 신경퇴행성 질환으로 전체의 50~60%를 차지하고, 뇌의 혈액순환장애에 의한 혈관성 치매가 20~30%를 차지합니다. 나머지는 그 밖의 기타 원인에 의한 치매라고 볼 수 있습니다.
알츠하이머병은 두뇌의 수많은 신경세포가 서서히 쇠퇴하여 뇌조직이 소실되고 뇌가 위축되게 됩니다. 이에 대해서는 뚜렷한 원인이 밝혀지지 않았고 뇌세포의 유전적 질환이 아닌지에 대한 연구도 지속적으로 이루어지고 있지만 유전적 이상이 없는 경우에도 발병하는 경우가 80% 이상이나 되므로 아직까지 알려진 것은 없습니다.
혈관성 치매란 뇌안에서 혈액순환이 잘 이루어지지 않아 서서히 신경세포가 죽거나, 갑자기 큰 뇌혈관이 막히거나 뇌혈관이 터지면서 뇌세포가 갑자기 죽어서 생기는 치매를 말합니다.

증상


치매와 건망증은 다릅니다. 일반적으로 건망증의 경우 기억력의 저하를 호소하지만 지남력이나 판단력 등은 정상이어서 일상적인 생활에 지장을 주지 않습니다. 그리고 기억력 장애에 대해 주관적으로 호소를 하며 지나친 걱정을 하기도 합니다. 하지만 잊어버렸던 내용을 곧 기억해 낸다거나 힌트를 들으면 금방 기억해 내는 모습을 보입니다. 치매의 경우 가장 흔하게 나타나는 기억력 감퇴뿐 아니라 언어능력, 시공간 파악능력, 인격 등의 다양한 정신능력에 장애가 발생함으로써 지적인 기능의 지속적 감퇴가 초래됩니다.

1) 기억력저하 : 건망증이라면 어떤 사실을 기억하지 못하더라도 힌트를 주면 금방 기억을 되살릴 수 있지만 치매에서는 힌트를 주어도 모르는 경우가 많습니다.

2) 언어장애 : 가장 흔한 증상은 물건의 이름이 금방 떠오르지 않아 머뭇거리는 현상인 '명칭 실어증'입니다.

3) 시공간 파악능력 저하 : 길을 잃고 헤매는 증상이 나타날 수 있습니다. 초기에는 낯선 곳에서 길을 잃는 경우들이 나타나지만 점차 진행되면 자기 집을 못 찾는다거나, 심한 경우 집 안에서도 화장실이나 안방 등을 혼동하는 경우도 있습니다.

4) 계산능력의 저하 : 거스름돈과 같은 잔돈을 주고받는데 자꾸 실수가 생기고, 전에 잘하던 돈 관리를 못하게 되기도 합니다.

5) 성격변화와 감정의 변화 : 매우 흔하게 나타날 수 있는 증상으로, 예를 들어 과거에 매우 꼼꼼하던 사람이 대충대충 일을 처리한다거나 전에는 매우 의욕적이던 사람이 매사에 관심이 없어지기도 합니다. 또한 감정의 변화도 많이 관찰되는데 특히 우울증이 동반되는 경우가 많습니다. 수면장애가 생길 수도 있어 잠을 지나치게 많이 자거나 반대로 불면증에 시달리기도 합니다.

진단


치매의 진단은 먼저 환자와 보호자를 통해 간단한 병력을 청취하고 간단한 선별검사를 통해 인지 능력을 평가합니다. 이를 통해 치매가 의심되면 인지 능력이 실제 저하되어 있는지 정밀검사를 받게 됩니다. 여기서 말하는 정밀검사란 환자의 인지 능력을 같은 연령, 학력, 성별의 정상군과 비교하여 얼마나 저하되어 있는지 신경심리 검사를 통해 확인하는 것을 말합니다.
정밀검사에서 환자의 인지 능력이 저하된 것이 확인되면 치매라 진단할 수 있고, 치매의 여러 원인을 찾기 위한 혈액 검사, 뇌영상 검사(MRI 등)을 받게 됩니다. 이 검사를 통해 치매의 원인이 확인되면 비로소 원인에 맞는 치료를 하게 됩니다.

경과/합변증


치매의 임상경과는 원인에 따라 매우 다양한 양상을 보이므로 일률적으로 기술하기는 무척 어렵습니다. 일부 치매(예: 영양 겹핍, 염증에 의한 치매 등)의 경우는 적절한 치료를 받으면 이전의 상태로 돌아갈 수 있습니다.

하지만 치매 환자의 대부분을 차지하는 알츠하이머병의 경우에는 인지기능 장애가 서서히 일어나서 점점 심해지는 경과를 보입니다. 따라서 호전을 기대하기는 어렵고 악화를 방지하는 것을 치료 목표로 삼아야 합니다.

알츠하이머 치매는 시간에 따라 악화되는 경향을 보이지만 혈관성 치매에는 혈관 상태가 잘 유지되다면 호전을 기대하기는 어렵지만 악화도 되지 않을 수 있습니다.

일반적으로 치매는 초기에는 일상생활에 지장이 없고 단지 기억력 등의 인지 장애를 먼저 보입니다. 하지만 시간이 지나면 일상생활에 지장이 생겨 직업을 유지하기 어렵고, 집안일을 하는 데 어려움이 생기기 시작합니다. 좀 더 병이 진행되면 다양한 행동 증상 (예: 배회, 환각, 화를 냄, 불면 )이 나타나기 시작합니다. 치매환자가 사망하는 가장 흔한 직접적 원인은 폐렴, 요로감염증, 욕창성 궤양 등의 감염으로 인한 패혈증입니다.

진단


[원인적 접근]
주로 치료 가능한 치매환자애게 적용시킬 수 있는 방법으로 뇌출혈이나 뇌종양, 정상압 수두증 등으로 인한 치매는 수술을 시행할 수 있습니다. 뇌경색으로 인한 혈관성 치매의 경우는 고혈압, 당뇨, 흡연, 고지혈증 등과 같은 위험요소를 사전에 제거하거나 지속적으로 치료함으로써 병의 진행을 지연시키거나 예방할 수 있습니다.

[약물치료]
신경인지 기능활성제인 콜린성약제, NMDA 수용체 차단제 등을 사용할 수 있으며, 현재도 다양한 약물이 연구진행 중에 있습니다. 또한 치매로 인해 나타나는 정신증상을 치료하기 위한 항우울제, 항정신병약물등을 사용하기도 합니다.

[기타 접근방법]
치매는 신경인지기능의 점진적인 감퇴로 인한 일상생활 전반에 대한 수행능력 장애를 초래하는 질환으로 현재까지 발생기전이 확실히 규명되지 않았을 뿐 아니라 획기적 치료제도 개발되지 않고 있는 실정입니다. 따라서 환자를 위해 기본적 일상생활이 최대한 스스로 유지할 수 있게 하는 작업요법, 인지기능 강화요법등의 다양한 프로그램등의 참여함으로써 삶의 질을 향상시킬 수 있습니다.

주의사항


치매의 증상 및 종류는 다양하며 현재까지 발생기전이 확실히 규명되지 않았고 원인을 치료할 수 있는 치료법도 없는 상태입니다. 따라서 미리 예방하는 것이 중요한데 일반적으로 권장되는 것은 두뇌 회전을 많이 시킬 수 있는 놀이를 하거나 책을 읽는 것이 좋습니다. 건전한 수준의 게임, 바둑, 카드놀이와 같은 종합적인 인지 능력을 요구하는 놀이가 건망증 예방에 도움이 됩니다. 또한 신문이나 책을 읽거나 글을 쓰는 것이 효과적입니다.
건강한 식습관을 가지고 생선과 야채를 즐겨야 합니다.
적절한 운동을 합니다. 꾸준히 걷는 운동을 하면 인지 기능을 유지하는 데 도움이 된다고 합니다.
지나친 음주와 흡연을 삼가야 합니다. 술과 담배는 기억력 등의 인지 기능에 나쁜 영향을 미칩니다.
충분한 수면을 취하는 것이 좋습니다. 수면부족은 기억력을 떨어뜨릴 수 있습니다. 또한 메모하는 생활을 습관화하는 것이 좋습니다.

 

 

 
치매 개요 : 정의
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치매는 사람의 정신(지적)능력과 사회적 활동을 할 수 있는 능력의 소실을 말하며, 어떤 사람의 일상생활의 장애를 가져올 정도로 충분히 심할 때, 우리는 이것을 치매라고 얘기합니다. 즉 치매는 그 자체가 어떤 활동을 이야기하는 진단명이 아니라 단지 특정한 증상들이 나타나서 어떤 기준을 만족시키는 경우를 이야기하는 하나의 증후군(증상복합체)입니다.

수 세기동안 사람들은 그것을 노망이라고 부르면서 나이를 먹게 되면 피할 수 없이 필연적으로 오는 것으로 생각했습니다. 하지만 지금은 치매는 단지 나이가 들어 발생하는 그런 생리적인 현상이 아니라는 것이 잘 알려져 있습니다.

치매는 여러 가지 질환들에 의해 나타나는 병적 증상입니다. 그 밖에 미만성 레비소체 치매, 두부 외상성 치매 등 매우 다양한 질환들에 의해서 치매가 나타날 수 있는데, 알츠하이머병, 혈관성 치매, 미만성 레비소체 치매들은 치매의 증상으로만 나타날 수 있습니다.

또 어떤 치매의 원인 질환들은 여러 가지 나타나는 증상들 중에 한 가지로 치매가 나타나기 때문에 이런 경우에는 치매 이외의 다른 증상들을 잘 살펴보면 쉽게 진단을 내릴 수 있는 경우도 많습니다. 대개의 경우, 경험 많은 신경과 의사의 병력청취와 신경학적 검사만으로도 많은 질환들이 배제되고, 의심되는 몇 가지 질환으로 추론 되어 몇 가지 검사만으로도 진단을 할 수 있는 경우가 많습니다.

치매의 증상들은 원인 질환의 종류와 정도에 따라 매우 다양하게 나타나는데, 아주 가벼운 기억장애부터 매우 심한 행동장애까지 나타나게 됩니다. 그러나 모든 치매 환자들은 기억장애 외에도, 사고력, 추리력 및 언어능력 등의 영역에서 어느 정도의 장애를 같이 보이게 됩니다. 인격장애, 성격의 변화와 비정상적인 행동들도 치매가 점차 진행됨에 따라 나타날 수 있습니다.

 

 

치매 개요 : 원인질환
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icon 알츠하이머병 (Alzheimer's disease)
알츠하이머병은 치매를 일으키는 많은 질환들 중에 가장 흔한 것입니다. 이 병은 독일인 의사인 알로이스 알츠하이머(Alois Alzheimer)의 이름을 따서 붙인 병명입니다.

1906년 알츠하이머 박사는 당시로는 매우 희귀한 뇌신경질환으로 생각되는 병을 앓다가 사망한 여자의 뇌조직의 병리학적 변화를 관찰하여, 이 병에 특징적인 병리 소견들을 발견하였습니다. 그가 발견한 것은 어떤 비정상적인 물질들이 모여있는 집합체들(Plaques:노인성반)과 신경세포 안에서 신경원 섬유들이 비정상적으로 꼬여 있는 소견(Tangles:신경섬유원 농축)을 관찰했습니다.

그 외에도 알츠하이머병 환자에게서 발견되는 특징적인 변화로는 기억과 그 외에 다른 지적능력을 유지하는데 중요한 뇌 부위에 있던 신경 세포들이 많이 없어진 것과 이러한 뇌신경세포 사이에서 오가는 아주 복잡한 신호들을 서로 전달해 주는데 필요한 어떤 특정 화학물질의 양이 많이 떨어져있다는 것을 발견하였습니다.

알츠하이머병의 첫 번째 증상은 아주 가벼운 건망증입니다. 그 이후에 병이 진행하면서 언어 구사력, 이해력, 읽고 쓰기 능력 등의 장애를 가지고 오게 됩니다. 결국 알츠하이머병에 걸린 환자들은 불안해 하기도 하고, 매우 공격적이 될 수도 있으며, 집을 나와서 길을 잃어버리고 거리를 방황할 수도 있습니다.

icon 혈관성 치매 (Vascular dementia)
치매의 원인들 중에서 두 번째로 흔한 것은 혈관성 치매입니다. 혈관성 치매에도 그 원인에 따라 여러 가지로 분류할 수 있습니다. 이들 질환은 뇌를 공급하는 뇌혈관들이 막히거나 좁아진 것이 원인이 되어 나타나거나, 반복되는 뇌졸중(중풍 또는 풍)에 의해서도 나타날 수 있는데, 뇌 안으로 흐르는 혈액의 양이 줄거나 막혀 발생하게 됩니다.

이런 종류의 치매를 가지고 있는 사람들은 가끔 인지능력이나 정신능력이 조금 나빠졌다가 그 수준을 유지하고 또 갑자기 조금 나빠졌다가 유지되고 하는 식의 단계적 악화의 양상을 보이곤 합니다. 팔, 다리 등의 마비가 오거나 언어장애나 구동장애 또는 시야장애 등도 흔하게 나타납니다. 혈관성 치매의 경우도 대개는 일단 발생하면 완치될 수 없으나, 초기에 진단을 받고 적절한 치료를 받으면 더 이상의 악화는 막을 수 있습니다.

icon 파킨슨병 (Parkinson's disease)
또 하나의 매우 중요한 진행성 퇴행성 뇌 질환의 하나인 파킨슨병의 환자들 중 30~40% 정도는 파킨슨병의 말기에 치매의 증상을 나타내게 됩니다. 파킨슨병은 몸과 팔, 다리가 굳고 동작의 어둔함, 주로 가만히 있을 때 손이 떨리는 안정 시 진전, 말이 어눌해지고 보폭이 줄고 걸음걸이가 늦어지는 등의 증상을 보이게 됩니다. 또 반대로 알츠하이머병 환자의 일부는 병이 진행하면서 파킨슨병의 증상을 보일 수도 있습니다.

icon 루이 소체 치매 (Diffuse Lewy body dementia)
최근 5년 사이에 분자생물학과 임상적 진단방법에 많은 발전이 있으면서 파킨슨병의 증상과 알츠하이머병에서 보이는 치매 증상 사이에 어떤 연관 관계가 있음을 알아냈습니다. 이런 발견의 결과로 과학자들은 세 번째로 흔한 치매의 원인 질환으로 루이 소체(Lewy body)질환 또는 미만성 루이 소체 치매(DLB)라고 부르는 병을 주장합니다.

루이 소체는 망가져 가는 신경세포 안에서 발견되는 단백질 덩어리로써 파킨슨병 환자의 주요 병변 부위인 뇌간의 흑질 부위에서 잘 관찰됩니다. 이런 루이 소체가 대뇌 전체에 걸쳐서 광범위하게 발견 될 때에는 알츠하이머병의 증상과 매우 유사한 치매 증상을 보이게 됩니다. 그러나 루이 소체 치매와 알츠하이머병 사이에는 차이점이 있습니다.

루이 소체 치매는 그 병의 진행 양상이 알츠하이머병과는 다르고 인지 능력장애의 심한 변화를 보이면서 간혹 의식장애도 나타날 수 있습니다. 루이 소체 치매에 걸린 환자들은 또한 환각을 경험하기도 하는데 그로 인하여 환자들은 환각으로 보이는 것이 실제인지 또는 환각인지 구별하기 어려워지게 됩니다. 루이 소체 치매의 초기 증상들은 시간이 지나감에 따라 심해졌다가 좋아졌다 하는 그런 심한 증상의 변동 추이를 보이지만 결국은 매우 심해지고 심해진 증상이 계속되게 됩니다.

부검을 해보면 루이 소체 치매에 걸린 환자들의 뇌에서는 파킨슨병에 걸린 환자들에게서 보이는 그런 루이 소체가 관찰되는데 뇌간뿐만 아니라 대뇌 피질에서도 관찰되고 앞에서 말한 노인성 반(Senile plaque)주위를 따라 관찰되기도 합니다. 루이 소체 치매는 알츠하이머형 치매와 같이 질병 자체의 치료는 현재까지 불가능합니다.

최근에 알려진 중요한 사실 중의 한 가지는 이러한 퇴행성 뇌신경 질환들을 유발할 수 있는 유전적인 이상이 그 동한 우리가 알고 있던 것보다 매우 흔하다는 것입니다. 과학자들은 이점을 이용하여 여러 가지 다른 유전적인 검사방법을 이용해서 치매 증상을 유발하는 여러 가지 퇴행성 뇌신경 질환들을 정확하게 진단하고, 치료할 수 있는 방법을 발견해 낼 수 있을 것으로 생각합니다.

icon 헌팅톤병 (Huntington's disease)
헌팅톤병도 뇌의 특정 부위의 신경 세포들을 선택적으로 파괴되어 가는 진행성 퇴행성 뇌 질환의 한 가지로 사람의 몸과 마음을 모두 침범하여 증상을 나타내는 질환입니다. 병이 진행함에 따라서 인격과 지적능력이 점차 떨어지고 기억력, 언어능력, 판단력 등도 점차 감소하게 됩니다. 치매는 이 병의 말기에 나타납니다.

헌팅톤병은 유전적 질환으로 알려져 있고, 이 원인이 되는 유전자가 이미 밝혀져 있습니다. 이 병은 젊은 사람에게서도 나타날 수 있으며, 이런 경우에는 노인들에게서는 치매의 중상으로 주로 나타나는 것에 비해 얼굴이나 팔 등이 저절로 움직여지는 무도증 등으로 나타나거나 정신질환으로 나타날 수도 있습니다.

icon 크루츠펠트-제이야콥병 (Creutzfeldt-Jakob disease)
이 병에 걸리면 젊은 층과 중년 층에서 치매가 발생하게 됩니다. 크루츠펠트-제이콥병은 매우 드문 질환이나 치명적인 뇌 질환으로 프라이온(prion)단백질이라 불리는 물질에 의하여 발생하는 것으로 생각되고 있습니다. 이 병에 가장 초기 증상으로는 기억력 장애가 있을 수 있으면서 시야장애나 행동장애가 나타나게 됩니다. 이후 의식장애와 불수의적 운동. 예를 들면, 근육의 간대성 근경련 또는 팔, 다리에 허약감, 또는 앞이 잘 안 보이는 등의 시각 증상으로 시작해서 매우 빠르게 진행하여 결국은 혼수 상태에 이르게 됩니다.

icon 픽병 (Pick's disease)
픽병은 행동장애, 인격장애 그리고 결국은 기억장애가 나타남을 특징으로 하는 비교적 드문 뇌 질환입니다. 이 병은 계속적으로 증상이 심해져 결국은 언어장애와 이상행동증 그리고 치매를 유발하게 됩니다. 이 병은 매우 이상한 행동양식을 보이기 때문에 종종 정신과의사에 의해서 발견되기도 합니다. 알츠하이머병과 같이 부검에 의해서만 확진할 수 있습니다.

icon 치매의 다른 원인들과 치매와 유사한 양상을 보일 수 있는 질환들
치매증상을 유발하거나 치매와 비슷한 임상소견을 보이는 질환들 중에서 완치가 가능한 그런 질환들도 많습니다. 이런 질환들 가운데는 뇌종양, 두부 손상, 대사성 뇌 질환, 갑상선 질환, 영양결핍증 등이 있습니다. 만성 알코올 중독을 포함한 독성 물질에 의한 뇌기능장애 또는 다른 이유로 사용하는 약물에 의해서도 혼돈상태가 유발될 수 있고 인지장애나 치매증상도 나타날 수 있습니다.

정상압 뇌수두증은 흔하지 않은 질환으로 뇌 안을 흐르고 있는 뇌척수액의 흐름이 막힘으로써 뇌실 안에 뇌척수액이 점차 많이 고임으로써 발생합니다. 이 병의 증상으로는 치매, 소변장애, 보행장애 등이 포함되고 있습니다. 이 질환은 뇌막염이나 뇌염, 두부손상 등의 후유증으로 발생할 수도 있습니다. 이러한 정상압 수두 증이 조기에 발견된다면 뇌에서부터 뇌척수액을 다른 곳으로 흐르게 만드는 아주 간단한 수술로도 완치가 가능합니다.

노인 연령층에서 우울증에 걸리게 되면 치매와 비슷한 증상을 보일 수가 있습니다. 또 치매 환자들에게는 우울증이 매우 흔하게 나타납니다. 우울증의 증상으로는 슬픈 기분, 사고장애, 집중력 부족, 절망감, 활동성 저하 등이 포함되면, 우울증이 심해지면 어느 한 곳에 집중이 안되고 한가지 일을 계속 할 수 없게 됩니다. 치매와 우울증이 같이 나타나게 되면(치매 환자의 약 40%에서 우울증이 관찰됩니다.) 지적능력의 장애가 더욱 심하게 나타나게 됩니다. 우울증은 그 자체 만으로나 또는 치매와 같이 병행되어 나타날 때도 모두 치료 가능합니다. 따라서 치매의 초기에도 우울증이 있는가를 판가름하는 것이 매우 중요합니다.

섬망(Delirium)은 일시적이고 매우 갑작스럽게 나타나는 정신상태의 혼동을 이야기합니다. 이러한 섬망은 폐 질환이나 심장 질환 또는 장기간의 간염상태, 영양부족, 장기간의 약물 복용 및 호르몬 장애 등을 겪고 있는 노인들에게서 흔하게 나타나는 일시적인 현상입니다. 이러한 섬망의 진단 및 응급치료는 매우 중요한데, 세균성 뇌막염과 같은 아주 심각한 신경과적 질환이 숨어 있을 가능성이 있기 때문입니다. 섬망은 가끔 치매의 증상과 혼동되기도 합니다. 그러나 갑작스러운 인지능력의 장애를 보이거나 지남력 상실 또는 의식 소실 등의 증상을 보이는 경우에는 치매보다는 섬망일 가능성이 높습니다.

 

 

치매 개요 : 최소인지장애
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icon 기억장애의 새로운 범주
기억장애를 연구하는 신경 과학자들에 의해서 만들어진 용어로, 정상적인 나이가 듦에 따라 발생하는 생리적 건망증과 알츠하이머병에 의한 기억장애 사이의 중간 상태를 이야기하는 새로운 단어입니다. 과학자들은 나이에 비해 건망증이 심하나, 알츠하이머병의 치매증상은 가지고 있지 않은 환자들을 따로 분류하였습니다. 여기에 해당하는 환자들이 보여주는 기억장애에 대한 용어가 최소 인지장애입니다.

이러한 최소 인지장애가 나이에 따른 생리적인 기억장애와 치매에 의해서 나타나는 기억장애의 중간상태라는 것은 아직까지는 매우 주관적이고 결론적이지 못합니다. 이 사람들에 대한 연구결과에 의하면 이러한 최소 인지장애를 보이는 환자들은 전문가를 통해서 보다 정확한 진단과 치료에 대해 조언을 받아야 하는데, 이들 중에는 알츠하이머병으로 발전할 가능성이 높은 환자들이 포함되어있기 때문입니다.

최근에는 이러한 최소 인지장애를 보이고 있는 환자를 대상으로 비타민E와 아세틸콜린에스테라제 억제제에 대한 효과를 알아보기 위한 연구가 진행 중입니다. 이 연구는 최소 인지장애에 해당하는 환자들이 비타민E나 아세틸콜린에스테라제 억제제를 복용했을 경우 알츠하이머병으로 발전하는 비율을 줄일 수 있는가 하는 것을 보기 위한 것입니다.

icon 최소 인지장애를 보이는 환자들에 대한 새로운 진단방법
현재까지 기억장애를 호소하는 환자들을 만족할 만큼 정확하게 평가할 수 있는 방법은 아직 없습니다. 그러나 그 동안의 연구 결과로 얻은 어떤 임상적 진단 기준을 이용하여, 최소 인지장애를 가지고 있는 환자들 중에서 초기의 알츠하이머병 때문에 발생한 기억장애를 가지고 있는 환자들을 구별할 수 있게 되었습니다.

현재 많은 사람들이 이러한 임상적 기준에 의하여 최소 인지장애를 가진 환자들을 평가하고 진찰하고 있습니다. 최소 인지장애를 가진 사람들은 건강한 사람들에 비해서 기억장애가 점차 심해지는 것을 관찰할 수 있습니다. 하지만 기억 외에 다른 인지능력에서는 건강한 사람들과 같은 수준을 유지하게 됩니다.

최소 인지장애를 가진 사람들은 알츠하이머병을 가진 사람들에게서 특징적으로 나타나는 어떤 지남력의 상실이나 혼동 또는 그로 인한 일상생활이 불가능해지는 등의 증상이 나타나지 않게 됩니다. 시간이 지나감에 따라 최소 인지장애를 가진 사람들의 지적 또는 정신 기능적 능력이 건강한 사람들에 비하여 빠른 속도로 떨어지는 경향이 있지만 초기의 알츠하이머병을 가지고 있는 것으로 진단된 사람들에 비해서는 훨씬 덜 떨어지게 됩니다.

연구결과에 의하면 최소 인지장애를 가진 사람들은 알츠하이머병으로 발전할 가능성이 높은 것으로 나타나고 있습니다. 즉 최소 인지장애를 가진 사람의 10~15%의 사람이 매년 알츠하이머병으로 진단을 받게 됩니다. 최근에는 최소 인지장애를 가진 환자들을 구별할 수 있게 됨으로써 이 부류의 사람들이 알츠하이머병으로 발전하는 것을 늦추거나 막을 수 있는 치료방법을 발견하는데 연구의 중점을 두고 있습니다.

세계의 많은 병원과 연구소에서는 알츠하이머병의 발병을 늦추거나 막을 수 있는 치료방법을 연구하고 그 결과로 나타난 치료 방법들에 대한 효과를 검증하고 있습니다. 이들 연구에 따르면 최소 인지장애의 약 50% 환자가 3년 안에 알츠하이머병으로 발전하게 됩니다. 그리고 머지 않은 시간에 약물치료로 이렇게 최소 인지장애에서 알츠하이머병으로 발전하는 비율을 반으로 줄일 수 있을 것으로 생각합니다

 

 

치매 개요 : 약물치료
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알츠하이머병 치료의 궁극적인 목표는 병 자체를 되돌려서 완치시키고 치매에 의하여 나타나는 인지장애, 정신장애, 이상 행동증 등을 줄이고 없애는 것입니다. 현재 많은 약들이 알츠하이머병의 치료에 사용되는 것처럼 얘기되고 있지만 대부분의 약재들은 아직 약효에 대한 심사과정에 있습니다.

더욱이 현재까지 개발되고 있는 약재들을 포함해서 여태까지 나온 모든 약재들은 알츠하이머병의 진행을 약간 늦출 수 있거나 알츠하이머병에 의해 나타나는 증상에 대한 치료를 위하여 만들어진 것이지, 그 어느 것도 알츠하이머병의 근본적인 병 자체를 치료할 수 있도록 고안되고 만들어진 약은 없습니다. 즉 알츠하이머병의 발병 위험률이 높은 사람이 어떤 약물을 복용하여 병의 발병이 예방되거나 늦출 수 있다고 확실하게 인정 받은 경우는 없습니다.

최근 20년 동안 인지능력 특히 병의 초기와 중기에 해당하는 환자들에서 나타나는 인지능력을 향상시킬 수 있는 약재들이 개발되었습니다. 이러한 약재들이 현재 알츠하이머병에 걸려 있는 환자들의 일차적 치료 약물로 사용되고 있는 중입니다.

icon 항산화제 (Ant ioxidant)
신경 과학자들은 알츠하이머병의 발생을 낮추는 것뿐만 아니라 일단 발병하고 난 뒤 병의 초기에 증상의 발현을 늦출 수 있는 방법에 대하여도 연구를 하고 있고, 비타민E와 셀레질린(Selegiline)이라는 약이 가장 많이 연구되고 있습니다. 셀레질린은 파킨슨병을 치료하는데 사용하는 약제들 중 하나입니다. 환자를 치료하기 위해서 사용하는 비타민E와 셀레질린은 황산화제로서 자유 라디칼(free radical)이라고 부르는 독성 물질에 의하여 뇌 세포가 파괴되는 것을 막아주는 역할을 한다고 생각되고 있습니다.

자유 라디칼은 정상적인 뇌 세포의 대사 산물입니다. 최근의 연구에 의하면 비타민E와 셀레질린은 알츠하이머병을 가지고 있는 일부 환자들에게서 뇌 세포가 파괴되는 것을 늦추어 질 수 있다고 밝혔으나, 이 약재들로 늦추어 질 수 있는 기간은 매우 짧습니다.

97년 4월에 발표된 이 연구 결과에 의하면 중기에 해당하는 알츠하이머병 환자들에게 셀레질린(Selegiline)과 고용량의 비타민E중에 한가지를 복용케 함으로써 7개월 가량 병의 진행을 늦출 수 있었다고 보고했습니다. 또 이 연구 결과에 의하면 이 두 가지 약을 동시에 같이 복용했을 때보다 각각 한 가지씩만 복용했을 때 더 효과가 있었다고 얘기합니다. 하지만 이런 약재를 사용해서 얻을 수 있는 효과는 매우 제한적입니다. 즉, 병의 진행을 막을 수 있는 기간은 매우 짧고 그 효과 또한 크지 않다는 것입니다. 그리고 가장 중요한 것은 이러한 치료는 절대로 병의 진행 자체를 막을 수는 없습니다. 또 이들 약재들은 모두 그 자체의 부작용을 가지고 있고 다른 약재와 함께 쓸 때 서로 상호작용으로 인한 부작용이 있을 수 있습니다.

비타민E는 의사의 처방 없이 구할 수도 있지만 위의 연구에서 사용한 용량은 우리가 평소 복용하는 용량에 비해 매우 높은 용량을 복용해야 하기 때문에 가능한 부작용을 고려하여 의사의 처방지시를 따르는 것이 좋습니다. 이 약재들에 대한 초기의 연구 결과들은 효과를 확실히 보여주고 있지만 알츠하이머병의 진행을 늦출 수 있는 항산화제들의 효과에 대해서는 좀 더 많은 연구가 이루어져야 할 것으로 생각됩니다.

icon 항소염제 (Anti-inflammatory drugs)
알츠하이머병의 효과적인 치료방법의 개발은 여러 가지 분야에서 이루어지고 있습니다. 그리고 이 병에 대한 많은 관찰과 연구 결과들이 모여 치료에 대한 많은 진전을 이뤄내고 있습니다. 예를 들어 관절염으로 고생하고 있는 사람들에게서는 그렇지 않은 사람들에 비하여 알츠하이머병에 걸릴 확률이 낮다는 것이 관찰되었습니다. 여기서 관절염을 앓고 있는 환자의 뇌에서는 몇 가지 다른 변화가 있어 알츠하이머병의 발병에 영향을 미칠 수 있다는 것을 추측할 수 있었습니다.

이와 관련된 연구자들은 비스테로이드성 항소염제의 사용과 알츠하이머병의 낮은 발병률과의 관계가 있다는 것을 알았습니다. 여러 가지 비스테로이드성 항소염제를 규칙적으로 복용하고 있는 그런 관절염 환자들은 통증치료로 타이레놀을 복용하거나 아니면 이러한 약재들을 복용하고 있지 않은 환자들에 비하여 알츠하이머병의 발병률이 낮습니다.

그러나 위장장애나 위궤양 등과 같이 비스테로이드성 항소염제의 장기간 복용에 따른 부작용들이 있기 때문에 아직 이러한 약재들의 사용이 크지 않습니다. 따라서 알츠하이머병의 발병을 낮출 수 있고 부작용이 적은 종류의 항소염제들이 연구 개발되고 있는 중입니다.

icon 여성호르몬 치료
알츠하이머병은 남자에 비해서 여자가 좀 더 잘 걸리는 경향을 보이기 때문에 신경 과학자들은 여성 호르몬에 대한 역학에 대해서도 연구 중입니다. 초기의 연구들은 여성호르몬을 투여함으로써 기억과 학습능력에 관련된 뇌 부위의 퇴행성 변화를 낮출 수 있다고 생각해 왔습니다. 그러나 아직 이러한 여성호르몬과 알츠하이머병의 관계에 대해서는 아직 확실히 밝혀진 게 없습니다.

임상적 연구의 결과에 의하면 폐경기의 여성이 여성호르몬을 투여 받으면 알츠하이머병의 발병률을 30%정도 감소시킬 수 있다고 이야기하고 있습니다. 하지만 연구마다 그 결과에 많은 차이가 있고, 지속적인 여성호르몬 치료에 의한 부작용도 있기 때문에 담당의사와의 의논을 통해 결정해야 할 것으로 생각합니다.

icon 타크린 (Tacrine), 아리셉트 (Aricept)
알츠하이머병 치료제로서 처음으로 FDA공인을 받은 약은 1933년에 나온 타크린입니다. 이 타크린은 초기 및 중기에 알츠하이머병 환자들의 뇌에서 생성되는 아세틸콜린이 분해되는 것을 억제함으로써 약 30%정도의 환자에서 인지기능의 소실을 늦출 수 있다고 알려졌습니다. 아세틸콜린은 기억 기능에 있어서 매우 중요한 화학 물질입니다.

타크린은 알츠하이머병의 근본적 문제인 뇌 세포의 퇴행성 변화 자체를 막을 수는 없지만 이러한 아세틸콜린의 분해를 억제함으로써 인지기능의 감소를 늦출 수 있다고 생각되어졌습니다. 그러나 이 약재는 간과 관련된 부작용을 많이 일으키기 때문에 현재는 거의 사용되어지지 않고 있습니다.

1996년 미국 식품의약청(FDA)은 아리셉트(Aricept)라는 약을 알츠하이머병의 치료약물로 승인하였습니다. 아리셉트는 아세틸콜린의 이용도를 높임으로써 작용하는 것으로 알려져 있는데 취침 전 하루에 한번 복용으로 가능합니다. 이 약재에 의한 부작용으로는 오심과 설사, 피곤감등이 있으나 이러한 부작용들은 심하지 않고 곧 없어지게 됩니다.

아리셉트는 아세틸코린 에스테라제 억제제라고 불리는 약재의 한 가지입니다. 이 계통의 약들은 뇌의 아세틸콜린 농도를 높이는 약으로써 치매의 증상 치료에 가장 중요한 약물들로써 연구되고 있습니다. 초기 및 중기의 알츠하이머병에 걸려있는 일부 환자들에게서는 이 약에 의하여 인지 기능이 향상되는 것을 볼 수 있습니다.

그러나 타크린과 아리셉트 모두 알츠하이머병 자체를 멈추거나 되돌이킬 수는 없습니다. 더욱이 얼마나 오랫동안 환자들이 이러한 약들을 복용해야 하는지 또 얼마나 오랫동안 효과가 있는지에 대해서는 아직 명확하지 않습니다.

icon 엑셀론 (Exelon)
타크린, 아리셉트, 엑셀론은 모두 아세틸콜린 에스테라제 억제제입니다. 이들 약물은 뇌 안에서 아세틸콜린이 분해되어 없어지는 것을 담당하는 효소를 억제함으로써 뇌 안의 아세틸콜린의 양을 증가시켜 환자의 증상을 호전 시키고자 개발된 약물들입니다.

이들 중에서 타크린은 심각한 부작용으로 점차 사용이 안되고 있어 아리셉트와 엑셀론이 많이 사용되고 있습니다. 하지만 이 두 가지 약물도 같은 아세틸콜린 에스테라지 억제제이며 그 작용 기전에 차이점이 있어 선별해서 사용되고 있습니다.

현재까지 이들 약물의 알츠하이머병의 치료제로 사용되고 있으나, 최근 혈관성 치매환자의 경우에도 뇌 안의 아세틸콜린의 감소가 알츠하이머병 환자에서 관찰되는 감소 정도와 거의 비슷할 정도로 나타나고 있어 이들 약재의 혈관성 치매의 치료에 사용하는 것이 이야기되고 있습니다. 하지만 아직 이들 약재가 혈관성 치매에 효과가 있다는 정확한 연구는 없는 상태입니다.

2000년부터 시작되는 VantagE라는 임상시험은 혈관성 치매 환자들의 증상에 대한 Exelon의 효과와 안정성을 살피기 위한 대규모 국제적 임상 시험으로 전세계 22개국의 55치료 센터가 참여하고 있습니다. 우리 나라에서도 이 연구에 참여하게 되어 우리 나라 환자에 대해서도 객관적인 자료를 얻을 수 있게 될 것입니다

 

치매 개요 : 증상치료
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치매의 증상이 장기간의 약물투여나 알코올 중독, 우울증, 섬망, 심장 및 폐 질환, 감염증, 안과 및 이비인후과 문제 또는 뇌 손상 및 두부손상에 의하여 나타났을 때에는 그 증상이 초기 치료에 쉽게 반응할 수 있습니다. 예를 들어 많은 노인 분들은 아주 쉽게 여러 가지 약들을 구입하여 복용하고 있습니다. 이러한 약물들의 양을 조절하거나 다른 약과 함께 먹는 그런 혼합처방을 변경한 것만으로도 증상의 호전이 있을 수 있습니다.

또, 어떤 약물은 알츠하이머병에 의해서 나타나는 여러 가지 증상들을 변화시킬 수 있습니다. 예를 들어서 잠을 못 잔다든지, 거리를 방황한다든지, 불안감, 초조감 그리고 우울증 등은 복용하는 다른 약재로 인하여 변동할 수 있습니다.

즉, 항우울제를 복용한다면 쉽게 치매환자에게서 잘 동반되는 우울증을 감소시킬 수 있습니다. 이러한 여러 가지 증상에 대한 치료는 환자와 같이 사는 가족들, 그리고 환자를 돌보는 돌보미에 대한 과중한 스트레스를 줄일 수 있고, 환자가 또 오랫동안 가족과 함께 생활 할 수 있도록 해줄 수 있도록 해줄 수 있습니다.

현재 임상시험중인 몇 가지 새로운 약재들은 알츠하이머병의 정신 및 혼동 증상의 개선에 유용하다고 생각되어지고 있습니다. 병이 진행함에 따라 인지 기능이 점차 상실되는데 이러한 약재들은 이들 인지 기능 즉 기억력, 주의력 및 집중력 등을 향상시켜 줄 수 있다고 생각되어지고 있습니다.

치료 약물에 대한 연구의 목적은 많은 환자들에 오랫동안 효과가 있으면서 초기, 중기뿐만 아니라 말기 환자들에게도 효과가 있고 또 이로 인해서 환자의 일상생활 능력이 향상되어야 하는 것입니다. 또한 부작용이 없어야 하는 것이 매우 중요합니다. 물론 약물 치료에 궁극적인 목표는 이 병의 진행을 완전히 막거나 예방해야 하는 것입니다. 이런 것들을 위하여 이러한 약물들의 개발을 위하여서는 알츠하이머병을 유발시키는 어떤 원인과 그 과정에 대한 더 많은 이해와 발견이 필요합니다.

최근에 많은 뇌 연구소와 제약 연구소들은 알츠하이머병의 기본적인 병리과정에 중점을 둔 그런 새로운 약들을 개발하고 있습니다. 뇌 세포들이 병이 진행함에 따라 어떻게 서로간에 관계를 잊어버리는가? 또는 왜 이러한 뇌 세포들이 죽는가? 또, 나이가 들음에 따라 정상적으로 나타나는 뇌의 변화는 무엇인가?

이러한 것들에 대한 생물학적 이해가 알츠하이머병에 관련된 연구에 중요한 목표가 될 것입니다. 그리고 연구자들이 이 병에 대한 많은 연구를 하고 있어 점차 이 병에 대한 원인과 이해에 대한 폭이 넓어지고 있기 때문에 머지 않은 시간에 매우 효과적인 치료방법이 나올 것이라는 것입니다.

 

 

치매 개요 : 유전적측면
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icon 알츠하이머병의 유전학적 측면
최근 10년간 알츠하이머병의 유전학에 대해 많은 발전이 있습니다. 이 시기는 유전학 분야에서 있어서 황금기라고 할 수 있는 시기로써 알츠하이머병의 비밀을 푸는데 몇 가지 중요한 단서를 제공하였습니다. 현재 전 세계에 많은 연구자들이 이 병의 원인을 밝히기 위하여 많은 연구들을 하고 있고, 이 병의 원인으로 제기되어 왔던 여러 일들을 검증하고 확인하고 있습니다.

질문은 매우 기본적입니다. 뇌 조직 안에서 발견되는 노인성판(Senile plaque)과 이러한 신경원 섬유농축제(Neufibrillarytangle)가 과연 알츠하이머병의 원인인가? 또는 알츠하이머병의 결과로 나타나는 현상인가? 어떤 병리학적 과정이 이 알츠하이머병을 발병하는데 어떤 특정한 관계가 있는가? 왜 신경세포가 죽는가? 다음에 설명 드리는 내용들이 최근 유전학 연구 분야에서 가장 활발하게 연구되어 있는 내용들입니다.

icon 가계도
대부분의 알츠하이머병 환자들은 노년의 나이에 발병하지만 일부의 환자들은 비교적 젊은 나이에 발병하게 됩니다. 과학자들을 1990년대 초부터 알츠하이머병을 유발하는 유전자에 대하여 많은 연구를 하여 왔고 그 결과로 현재까지 세 가지 유전자의 돌연변이와 유전자 이상에 대하여 많은 것을 밝혀 왔습니다.

그 세 가지 유전자는 프레시닐린(Preseniline) 1과 프레시닐린 2 그리고 아밀로이드 유전자입니다. 이 세 가지 유전자는 비교적 젋은 나이에 생기는 가족력을 가지고 있는 알츠하이머병을 유발하게 됩니다. 이렇게 유전적으로 발전하는 형태의 알츠하이머병을 이해하고 연구함으로써 다른 형태의 알츠하이머병 질환에 대한 이해가 가능합니다.

과학자들을 현재도 이러한 유전자들에서 여러 가지의 돌연변이 형태를 밝혀내고 있습니다. 아밀로이드 유전자에서는 5가지의 돌연변이 형태가 발견되었고, 프레시닐린 유전자에서는 30가지 이상의 돌연변이 형태가 밝혀졌습니다. 이 각각의 발견들은 모두 여러 가지를 검증해 봐야 될 새로운 가설의 기본으로서 작용합니다.

최근에 프레시닐린 아래에 유전자에서 발견된 돌연변이는 매우 특이하고 심한 형태의 알츠하이머병을 유발하는데 이 경우 환자는 부분적 마비를 일으키게 됩니다. 물론 이런 형태의 알츠하이머병은 매우 적은 환자에게서만 발병하지만 이러한 발견은 그 유전자의 병리학적 관점을 설명하고 이해하는데 많은 도움을 주게 됩니다.

과학자들은 프레시날린2 에 대해서도 연구를 계속하고 있습니다. 그러나 최근의 과학자들은 쥐를 이용한 동물실험에서 이 유전자를 망가뜨려도 그 쥐에게 알츠하이머병과 유사한 소견을 보이지 않는다는 것을 알아냈습니다.

icon 신경섬유원 농축제(Neurofibrillary Tangle)와 타우(Tau)
섬유원 농축제의 주 구성요소는 타우라 부르는 단백질의 한 형태입니다. 중추신경계에서 타우 단백질은 마치 철도 길처럼 서로 붙어서 세부의 내부구조를 단단히 하는 그런 구조물의 역할을 합니다. 하지만 알츠하이머병 환자의 뇌에서는 이 타우 단백질이 화학적으로 변성을 일으키고 마치 실 타래기에 얽히듯이 서로 얽히게 되는데 이렇게 되어 타우 단백질의 원래 역할을 못하게 됩니다. 이러한 타우 단백질은 서로 떨어지게 되고 신경세포사이에 어떤 연결을 와해 시킵니다. 이로 인하여 신경세포가 사망하게 됩니다.

과학자들은 이러한 타우 단백질에 기능이상이 퇴행성 뇌 질환이 발생하는 중요한 과정 중에 하나로 생각합니다. 단지 아직 밝혀지지 않은 것은 신경섬유원 농축제가 타우 단백질의 기능 이상으로 인하여 발생하는 일을 막기 위해 생기는 것인지 아니면 그 자체가 신경세포의 타격을 주어서 신경세포를 파괴시키는 것인지 구별을 하고 있지 못합니다.

일부 연구자들은 픽병(Pick's disease)에서 발견된 유전자의 돌연변이를 이용하여 타우 단백질의 기능이상으로 야기되는 세포의 변화를 연구하고 있습니다. 이 픽병도 사람의 행동장애와 인격장애 그리고 기억장애를 가져오는 질환으로 치매를 유발하는 뇌 질환 중에 비교적 드문 원인 질환입니다. 이 픽병에서는 픽 소체라고 부르는 타우 단백질이 뭉친 덩어리를 관찰 할 수 있는데 이것은 알츠하이머병에서 발견되는 섬유원 농축제와 매우 유사합니다. 따라서 픽병에서 나타나는 타우 단백질의 역할에 대한 이해가 이루어지면 이것이 알츠하이머병 치료에 어떤 중요한 전기가 될 수 있을 것으로 생각합니다.

icon 퇴행성 뇌신경 질환에 대한 새로운 이해들
알츠하이머병에 대한 연구는 최근 많은 발전을 하였습니다. 이러한 발전은 두 번째로 흔한 퇴행성 뇌 질환의 하나인 파킨슨병을 포함한 다른 퇴행성 뇌 질환의 연구에도 있었습니다. 즉 이들 퇴행성 뇌 질환 사이에는 어떤 공통된 유발인자나 또는 비슷한 발병기전과 또 공통된 유전자의 돌연변이들이 있는데 이로 미루어 볼 때 한가지 퇴행성 뇌 질환의 치료 방법에 대한 개발은 곧 다른 퇴행성 뇌 질환에 이용 될 수 있을 것으로 생각됩니다. 즉 예를 들면, 파킨슨병 환자들은 매우 흔하게 치매를 나타내고 있다는 것이 그 증거입니다.

중요한 한 가지는 이러한 퇴행성 뇌신경 질환들은 유발할 수 있는 유전적인 잘못이 그간 우리가 알고 있던 것에 비해서는 굉장히 흔하게 일어나고 있다는 것입니다. 과학자들은 이 점에 어떤 희망을 걸고 있고 여러 가지 다른 이런 유전적인 검사 결과로 인해 치매 중상을 유발할 수도 있는 질환들을 정확하게 간별 진단하고 치료방법을 발견해 낼 수 있을 것으로 생각합니다.

icon 발병과정에 대한 해독
어떻게 돌연변이가 일어나고 어떤 순서에 의해서 병이 발병하는지 아는 것은 이러한 퇴행성 뇌 질환에서 나타나는 공통된 화학적 기전을 이해하는 데 많은 도움을 줄 수 있습니다. 퇴행성 뇌 질환이 발병하는 과정을 알게 되면 우리는 뇌 세포가 손상 받고, 죽고 또 치매가 발병하는 과정을 알 수 있습니다.

그리고 어떠한 것들이 이러한 과정을 유발시키는지도 알 수 있습니다. 어쩌면 타우 단백질이 뇌 안에서 침착하는 그 과정이 섬유원 농축이 발생하는 것 보다 훨씬 중요할지도 모릅니다. 왜냐하면, 섬유원 농축은 이러한 퇴행성 뇌 질환의 결과로서 나타나기 때문입니다.

아밀로이드 단백질이 이러한 병의 과정 중 어느 시기에 이루어지느냐 하는 것을 알아내기 위하여 많은 연구가 이루어졌습니다. 또 언제 노인판이나 섬유원 농축이 나타나는가, 그리고 주위에서 관찰되는 그런 행동 변화에 어느 시기에 이러한 일들이 일어나느냐를 밝혀내기 위하여 연구를 하고 있습니다.

만약 이러한 각 단계의 병리 기전이 밝혀진다면 우리는 병이 발병하고 진행하는 것을 가장 효과적으로 막을 수 잇는 시기와 단계를 알 수 있을 것입니다. 따라서 이러한 발전이 이루어진다면 어쩌면 병의 증상이 나타나기 전에 전부터 치료를 해서 보다 좋은 효과를 볼 수 있을 것입니다.

icon 또 하나의 희망
최근에 알츠하이머병을 비롯한 퇴행성 뇌 질환에 대한 유전학적 연구의 발전은 과거의 어떠한 시기보다도 빠르게 진행되고 있습니다. 심지어는 불과 5년 전에 비해서도 비교할 수 없을 만큼 알츠하이머병의 유전자적 기전에 대하여 많이 알고 있습니다.

최근의 연구가들은 매우 희망적으로 생각합니다. 이러한 유전학적 연구에 진행속도와 분자생물학과 알츠하이머병과 비슷한 신경학적 변화를 유발하는 동물모델을 통한 실험의 발전들이 곧 알츠하이머병의 진행을 막을 수 있는 새로운 치료법을 개발 할 수 있을 것으로 생각하기 때문입니다.

 

 

치매 개요 : 최신연구
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icon 노인성판 형성의 중지: 알츠하이머 백신
아밀로이드라 부르는 단백질이 알츠하이머병을 앓고 있는 또는 앓다가 사망한 환자들의 뇌에서 발견되는 노인성판을 형성하고 있다는 것이 수년 전부터 알려져 왔습니다. 이 노인성 판은 알츠하이머 박사가 이 명을 발견한 이후로 이 병의 가장 중요한 병리소견으로 알려져 있습니다. 이 후 여러 사람들에 의해서 이 특별한 형태의 단백질에 대한 연구가 이루어졌고 이 단백질을 아밀로이드42라고 부릅니다.

이 단백질은 병의 결과로써 발생하는 것이 아니고 아마도 알츠하이머병이 발병에 매우 중요한 역할을 한 것으로 생각됩니다. 이러한 소견들과 함께 여러 가지 다른 소견들이 과학자와 전문의들 또는 제약 회사들로 하여금 이러한 알츠하이머병을 유발하는 근본적인 병리현상을 중단시킬 수 있는 약들을 개발하고 검사하고 실험하고 하게끔 그 증거를 제공해 주고 있습니다.

1999년에 몇몇의 과학자들이 인공적으로 합성된 아밀로이드를 만들어 냈습니다. AN-1792라고 부르는 이 물질은 젊은 쥐에서 아밀로이드에 의한 노인성판이 형성되는 것을 억제하고 나이가 많이 든 쥐에서 노인성판이 형성되는 것을 상당히 늦추는 것이 알려졌습니다.

이러한 아밀로이드로 예방 주사를 맞은 젊은 쥐들은 그 후 일년 가량에 대한 연구를 통해 이러한 아밀로이드 노인성판이 형성되지 않는다는 것을 알게 되었습니다. 또 이미 뇌에 많은 노인성판을 가지고 있는 나이가 든 쥐들은 이런 아밀로이드로 면역 시킨 후 7개월 후에 그 면역을 시키지 않은 쥐들에 비해서 뇌에 노인성판이 덜 생긴 것을 알 수 있었습니다.

즉, 이것은 아밀로이드로 면역을 시킴으로써 쥐의 뇌에서 노인성판이 형성되는 것을 억제할 수 있음을 보여줍니다. 앞으로 수년 내에는 이러한 백신의 효과와 안정성을 검사하는 임상실험이 행하여 질 것이고 이것이 연구가 지속되면 머지 않은 장래에는 이러한 백신이 이용 가능할 것으로 생각됩니다.