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종교와 신화에서 뱀의 상징성

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파충류 백과사전

2008. 3. 9.

종교와 신화에서 뱀의 상징성

 

 

현재는 그 신화적 베일이 벗기워진 채 징그러운 파충류의 하나로만 인식될 뿐이지만 뱀은 고대 이래로 아주 다양한 의미를 지녀온 중요한 상징이다.  구약성서 창세기에 의하면 한 마리 뱀이 이브를 유혹하여 선악과를 먹게 하고 이브는 다시 아담에게 같은 일을 한 결과 자신들이 벌거벗고 있다는 사실과,  선과 악의 구분을 알게 되었고, 그 대가로 이 둘은 에덴에서 쫓겨나게 되었으며, 이브는 출산의 고통을, 아담은 노동의  고통을 알게 되었고,  또 둘 모두 더 이상 불사의 삶을 누리지 못하고 언젠가는  흙속으로 묻혀야 하는 운명에 처하게 되었다고 한다.

      

                                     아담과 이브 그리고 사탄 아화           뱀(사탄)의 유혹

 

 결국 뱀은 기독교  문화 전반에서 사악한 짐승으로 여겨지며 금기시되는 상징이 된 것이다.  하지만 기독교에서도 원래부터 뱀이 금기시 된 것은 아니다. 기원전 7세기에 예언자 에제키엘이 파괴하기 전까지 예루살렘의 사원 안에는 청동으로 만든 뱀이 모셔져 있었으며, 또 성서의  출애굽기에서도 모세와 파라오가 서로 지팡이를 가지고 뱀으로 변신시키는 재주를 부리며 싸우는 대목이 나오는데 서도 알 수 있듯, 뱀이 그저 사악한 짐승으로만 적대시 되었던 것은 아니다.  오히려 이집트, 그리스, 중국, 인도 등 세계의 많은 고대문명들에서 각기 저마다의 중요한 의미를 가진 상징으로 사용되어져 왔다.  이 모든 문화들 속에서 뱀 상징이 갖는 보편적 의미를 찾아보면 대략 다음과 같을 것이다.

          

                     Eyck의 이브                       에덴동산에서의 추방                       Cranach의 이브

 

1. 뱀은 허물을 벗는 동물이다.  실제로 고대인들이 길에서 뱀이 벗어버린 허물을 발견하였을 때,  그들은 뱀은 자기 피부를 재생시킴으로서 끊임없이 젊어지는 동물, 즉 죽지않는 신령스러운 동물이라는 생각을 가지게 된다.

2. 고대인들이 날짜를 측정할 수 있는 유일한 방법은 달의 모습을 관찰하는 것이었다. 달력도 시계도 없는 시대를 상상해보라.  계절의 변화는 날씨가 추운가 더운가로 여름인지 겨울인지 판단할 수 있으며, 시간의 변화는 하늘에 떠있는 태양의 움직임으로 관찰할 수 있다. 하지만  며칠단위로 날짜를 측정할 수 있는 방법은 오로지 달을 관찰하는 수밖에 없었던 것이다.  상현-반달-보름달-하현-그믐으로 며칠단위로 변해가는 달을 통해 고대인들은 날짜를 알았던 것이다. 하지만 달이 가지는 중요성은 이것말고도 두가지가 더 있다. 첫째는 달의 주기가 여성의 주기와 일치한다는 것이며,  두 번째는 달이 환한 보름달에서 어두운 그믐달로 그리고 다시  보름달로 변한다는 것에서 죽음과 부활의 이미지와 연관을 가지게 되었다는 것이다. 그리고 이러한 죽음과 부활의 이미지는 이와 유사하게 허물을 벗음으로서 새로워지는 뱀과 닮은 것이기 때문에
뱀과 달은 뗄레야 뗄 수 없는 연관성을 가지게 된다.

                                                                   12간지의 뱀


3. 뱀은 남근(Phallus)의 상징이다.  이 것은 더 이상 설명할 필요도 없이 남근과 뱀의 형태상의 유사성에서 비롯한다고 할 수 있다. 프레이져에 따르면 대표적인 주술적 사고방식으로 유사의 원리라는 것이 있다.  한마디로 요약하면 ‘비슷한 것은 비슷한 것을 낳는다’라는 것인데, 예를 들면 미워하는 사람의 모습을 인형으로 만들어 놓은 뒤 그 인형에 바늘을 꽂으면 미워하는 사람이 아프게 될 것이라고 생각하는 것이다. 남성들이 정력제로 뱀을 먹는 것도 사실은 이러한 고대적 사고방식의 연장인지도 모른다.

4. 뱀은 에너지를 상징한다. 이 에너지는 신체적인 에너지, 활력을 의미할 수도 있고, 정신적인 에너지를 의미할 수 도 있다. 이 또한 뱀이 땅위에서 발도 없이 몸만으로 꿈틀거리며 움직이는 모습에서 연상되어 붙여진 의미일 것이다.

 

       

 

5. 고대로부터 뱀은 이러한 신비한 동물로 여겨졌기 때문에 뱀은 신성한 지혜을 의미하기도 한다.  또한 뱀의 눈에는 눈꺼풀이 없어서 밤에도 모든 것을 볼 수 있다고 하여 숨겨진 지혜를 의미하기도 한다.  하지만 성서의 창세기에서 보듯 사악한 지혜를 인류(이브)에게 전해주는 유혹자이기도 하다.

 

다음기회에는  뱀이 가지는 이렇게 다양한 의미들이 실제로 세계의 여러 신화들 속에서 어떤 모습으로 반영되었는지를 조사해 보려고 한다. 하지만 뱀 상징이 워낙에 다양한 의미를 지니고, 워낙에 여러 곳에서 모습을 드러내기 때문에 그 모든 신화를 다 살펴볼 수는 없을 것이므로, 그중에서 중요한 일부만을 간추려 볼 것이다.


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