과학기술·생명공학

디딤돌 2021. 3. 9. 18:29

 

싱가포르 수상 리콴유는 에어컨을 20세기 최고 발명품으로 추켜세웠다는데, 미국 과학한림원은 양변기를 포함한 상하수도 시스템을 인류에 최고 혜택을 준 20세기 10대 발명품 중 하나로 선정했다고 한다. 에어컨을 여태 몰랐다면 제주도의 3분의 1인 싱가포르는 느리게 살아가는 어부와 신출귀몰한 말레이 해협의 해적이 출몰하는 적도 지역으로 남았을지 모른다.

 

고질적 악취와 질병을 도시에서 몰아낸 수세식 양변기는 인간의 평균 수명을 30년 연장했다고 학자들은 평가한다. 대소변이 눈앞에서 깨끗하게 사라지게 만드는 상하수도 시스템은 마술이었다. 머리 위에서 느닷없이 쏟아지는 배설물을 막는 얇은 코트와 발에 묻지 않도록 신던 굽 높은 구두가 수세식 양변기를 계기로 유행을 선도하는 장신구로 위상을 바꾸게 되었다. 역시 마술이었는데, 막대한 비용을 감당해야 했다. 걷잡을 수 없는 수인성 전염병을 더는 방치할 수 없어 부유한 도시부터 도입했을 것이다.

 

14세기 유럽을 휩쓴 페스트는 도시를 뒤덮은 오물과 무관하지 않았다. 벼룩이 달라붙은 쥐들이 거리를 휩쓸 뿐 아니라 크고 작은 개천과 하천이 모두 불결해 옷도 음식이 깨끗할 수 없었을 것이다. 콜레라와 장티푸스 같은 수인성 감염병뿐 아니라 피부질환도 흔했을 텐데, 침방울로 전파되는 페스트가 치명적으로 창궐했다. 세균이 원인이라는 사실을 파악할 어떤 수단도 없던 당시는 죄가 깊은 탓이라 여겨 기도에 몰두했지만, 소용없었다, 죄를 사해주던 사제도 예외가 아니었다. 의사도 속수무책으로 쓰러졌다.

 

십자군 전쟁과 페스트 악몽은 신에 의지하던 사회를 계몽시켜 인류는 드디어 르네상스 시대를 펼치게 되었다고 우리는 배운다. 학문과 기술이 함양되고 신보다 사람에게 합리적인 제도가 유럽에서 자리를 잡기 시작했다. 종교 섭리의 족쇄가 풀리면서 자유로워진 연구와 논쟁 덕분에 과학도 일취월장했다. 하지만 오염된 물로 전파되는 병균의 존재는 현미경으로 세포를 1665년 관찰한 로버트 훅 시대에서 한참 지나야 파악할 수 있었다. 코로나바이러스는 1930년대에 알았다는데, 희생자가 터무니없이 이어지던 감염병 역사를 돌이켜보면 과학이 실생활에 다가온 영향이 얼마나 긍정적인지 새삼 확인한다.

 

코로나19 감염자가 발생한 지 1년이 지났다. 1억 명이 넘는 세계 인구가 감염되고 그중 220만 넘게 희생되었지만, 서광이 보인다. 자본력을 갖춘 초국적 제약회사의 집중 연구로 효능과 안전성을 기대하는 백신이 속속 개발되고, 물량이 모자랄 정도로 접종 중이다. 이제까지 8만의 확진자와 1500 가까운 희생자가 발생한 우리나라도 접종을 시작할 것이다. 시행착오가 있겠지만 놀라운 과학이 감염병을 극복한 역사를 다시금 기록할 것이라 믿어 의심치 않는다.

 

페스트는 왜 하필 14세기 유럽에 무섭게 창궐했을까? 세균 품은 쥐벼룩과 쥐가 도시와 농촌에 돌아다니는 건 14세기 이전도 마찬가지였다. 우리도 비슷했는데, 역사학자는 당시 냉기가 몰아쳐 수확을 건지지 못한 농노들이 굶주리며 도시로 모여들었다고 했다. 배설물과 더불어 쥐와 벼룩이 골목에 널렸을 게 틀림없다. 농촌과 농노가 건강했다면 페스트는 막강한 교회를 무너뜨릴 정도로 창궐하지 못했을지 모르는데, 비슷한 일은 1918년에 반복되었다.

 

1차대전 참호의 젊은 병사 수백만을 희생시킨 스페인독감 바이러스는 애초 독성이 무섭지 않았다. 하지만 유전자가 변했다. 독성과 전파력이 치명적으로 강해지자 당시 세계 인구의 2% 이상 사망했을 것으로 학자들은 추산한다. 부패한 시신이 강에 떠다니자 소스라치게 놀란 인도 농민들은 도시의 슬럼으로 파고들었고, 슬럼에 독감이 번지자 헐벗은 난민 천만 이상이 한꺼번에 사망했다고 학자들은 분석한다. 백신과 치료제가 개발된 요즘 아무리 위험한 독감이 창궐해도 1918년 같은 희생자는 발생하지 않을 것 같다.

 

사진: 초등학교의 단체 예방주사의 한 장면. (인터넷 자료)

 

코로나19도 독감처럼 유전자가 쉽게 변하는 RNA 바이러스다. 방역당국은 3, 다시 말해 밀집, 밀폐, 밀접을 피하라고 당부하고 시민들을 대부분 응한다. 정부 지침에 맞게 거리를 두는 사람들이 마스크를 착용하면서 진정 기미를 보이는데, 감기와 독감 환자가 크게 줄었다. 다른 호흡기 질환도 줄었을 텐데, 사람은 본디 거리를 두고 살지 못한다. 그렇게 진화되지 않았다. 백신이 나오면 다시 예전으로 돌아갈 수 있을까? 우리도 접종받을 코로나19 백신의 효능은 얼마나 오래 지속될까? 독감은 6개월 정도라는데, 코로나19는 그 이상일까? 집단면역이 생기려면 얼마나 많은 인구가 얼마나 자주 주사 맞아야 할까? 주사를 주기적으로 맞으면 집단면역은 유지될까? 가능하다면, 꼭 그래야 할까?

 

무증상 감염이 생소해서 그랬는지, 많은 국가에서 초기 대응에 실패했다. 증상이 없는 젊은이가 면역이 약한 노약자에 전파해 목숨을 잃게 했는데, 이번 백신을 계기로 코로나19가 사그라지길 간절히 희망한다. 하지만 잦은 변화로 감염성과 독성이 강화될 수 있으니 마음 놓을 수 없다. 백신과 치료제도 개선되어 2019년 중국 우한에서 퍼진 코로나19는 결국 사라질 거라 기대해보자. 하지만 감염병은 계속될 것이다. 어떤 모습으로 무슨 감염병이 발생할지 누구도 점칠 수 없지만, 기상이변이 속출하는 한, 걷잡기 어렵게 나타날 가능성은 무척 크다. 과학이 언제나 대처해줄 것인가? 그때마다 사람들은 철저한 거리두기에 동의할까?

 

거대해진 과학은 막대한 자본이 이끈다. 제약회사도 마찬가지다. 자본이 신속하게 지원하지 않는다면 과학은 신기술을 개발하지 않을 텐데, 자본은 이익이 보장되지 않는 일에 관심을 기울이지 않는다. 1930년대 발견된 코로나바이러스는 치명적이지 않아 그랬는지 과학계의 관심사가 아니었다. 거대 기술과 결합한 요사이 과학은 석유의 지원이 없으면 결과를 내지 못한다. 플라스틱 없이 진단과 처방이 불가능한 코로나19만이 아니다. 사람은 물론, 가축과 농작물에 대한 감염병 백신과 치료제 대부분이 그렇다. 한데 석유는 한계를 보인다. 고갈된다면 더욱 무서워질 감염병에 우리는 속수무책이 될 것이다. 기후위기에 직면한 우리는 과학에 모든 걸 맡길 수 없다.

 

6번 교향곡 초연에서 혹평받은 차이콥스키는 화를 달래려 벌컥벌컥 마신 냉수로 콜레라에 감염돼 사망했다는데, 유럽에 페스트와 콜레라가 만연할 때 희생자가 거의 없는 지역이 있었다고 한다. 화강암 모래가 강물을 정화하는 곳이었다는데, 우리나라의 하천은 대부분 화강암 모래가 물을 정화하며 흐른다. 그래서 그런지, 페스트도 콜레라도 몰랐다. 대형 댐과 보에 흐름이 막힌 요즘은 아니다. 예로부터 그냥 마셨던 크고 작은 강이 더러워졌다. 오염된 강물을 과학으로 정화하지만, 미덥지 못한지 끓여서 마신다.

 

기후변화가 심할수록 우리는 과학을 생각한다. 하지만 성장과 번영을 앞세우는 과학은 기대를 외면한다. 자본에 의존하는 과학은 지속 가능한 내일을 제시하지 못한다. 어떤 과학이어야 할까? 적도의 사람들을 부지런하게 만드는 에어컨일까? 일찍이 장자는 기계에 의존하려는 마음, 다시 말해 기심(機心)을 경계했다. 기계에 의존할수록 순수성을 잃고 탐욕스럽게 변한다고 지적했다. 일찍이 무지를 극복하도록 이끈 과학은 재앙을 예방하게 했다. 지속 가능한 길을 제시했을 텐데, 그런 과학에 생태적 사유는 물론, 사회와 문화, 그리고 역사적 맥락이 반드시 포함되어야 한다.

 

개발, 발전, 선진국을 추동하는 근대문명은 화석연료 과소비에 이은 기후위기를 심화시켰다. 콘크리트로 고층빌딩을 돋아 올릴수록, 고속도로와 공항이 늘어날수록 물과 공기는 더러워지고 자연은 위축되었다. 생물다양성을 잃고 완충력이 파괴된 생태계는 인간사회에 코로나19를 불러들였다. 찬란한 과학을 거듭 동원하더라도 생태계가 회복되지 않는다면 기상이변과 감염병은 진정되지 않을 것이다. 파국을 만난 생태계에서 후손의 삶이 멈추는 걸 바라지 않는다면, 코로나19가 던지는 묵직한 경고에 귀를 기울여야 한다.

 

생존 가능한 내일을 어떻게 열어야 하나? 탐욕이 견인하는 과학은 그 답을 모른다. 21세기의 인류는 제2 코로나와 제2 페스트를 부를 정도로 치명적으로 번영했다. 치명적 무지를 극복하게 할 과학이 다급하다. (작은책, 20213월호)