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Best of 2021: Kim Yeon Koung

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Sports Column

2022. 1. 18.

 

Published 02:00, 16 Jan 2022

Since January 10, we have counted down the 12 best players per gender in 2021, looking back at some of the highlights of the year including the FIVB Volleyball Nations League and the Olympic Games in Tokyo. Today we present the number one player in the women’s ranking, Korean star Kim Yeon Koung.

Who were your top players of the year?

2021 was a milestone year for Kim. It was the year during which she retired from the national team, 17 seasons after she debuted for South Korea in 2005. It was the year she led her country through their third consecutive Olympic participation and to her second Olympic final four. It was the year her social media followers on both Instagram and YouTube reached the one-million mark.

Kim’s 2020-2021 club season finished in late March with a silver medal in Korea’s V-League. As the leading player of runners-up Incheon Heungkuk Life Pink Spiders, the 1.92m-tall outside hitter topped the season’s efficiency charts for both serving (0.28 aces per set) and spiking (45.92% success rate in attack) and earned the Most Valuable Player award and a spot on the Dream Team.

As the national team season started, the 33-year-old star led Korea in scoring (196 points) through their 2021 FIVB Volleyball Nations League campaign, but that was only good enough for a 15th-place finish. The result, however, proved no indicator of what was to come at the Olympic Games.

 

Inspired by their captain Kim’s fantastic performances, Korea did better than expected at Tokyo 2020. They finished third in their pool, behind powerful Brazil and Serbia. In a thrilling 3-2 win over hosts Japan, Kim became the first player in history to score 30+ points in a single Olympic Games match on four occasions.

With their star player contributing 28 points, Korea then went on to upset European stronghold Turkey in a nail-biting five-set quarterfinal to reach the last four of the Olympics for the second time in Kim's career, after London 2012. She finished runner-up in the individual statistical rankings for best scorer (136 points), best attacker (122 spiking points) and best defender (83 digs). At the start of Tokyo 2020, she also led her country’s delegation as the South Korean flag bearer at the Opening Ceremony.

 

Right after the Games, Kim announced her retirement from the national team after a 17-year-long career during which she earned the status of greatest volleyball player the country has ever produced.

Ahead of the new season, Kim rejoined Chinese club Shanghai Bright Ubest. On the very last day of the calendar year, they tied their semifinal series in the Chinese national league. Four days later, they celebrated with the bronze medals.

Kim’s huge popularity among fans has made her one of the most followed volleyball players on social media. She became the first volleyballer with more than one million subscribers on YouTube. In 2021, she also attracted one million followers on Instagram. Her following on that network is now approaching 1.8 million. According to Korean sources, Kim was also the most tweeted female athlete worldwide in 2021.

 

"김연경, 美 파워+日 테크닉+브라질의 민첩성 갖췄다" 극찬 재조명

 

 

[마이데일리 = 윤욱재 기자] '배구여제' 김연경(34)이 세계 최고의 여자배구 선수로 인정을 받았다.

국제배구연맹(FIVB)과 제휴한 '발리볼월드'는 16일(한국시각) 2021년 남녀 최고의 선수 12명을 선정했고 여자 선수로는 김연경을 1위로 뽑았다.

'발리볼월드'는 "김연경은 '10억 명 중 1명'으로 꼽히는 스타 선수다. 실력, 리더십, 카리스마로 전 세계인들의 마음을 사로 잡았다. 생애 마지막 올림픽인 2020 도쿄올림픽에서 모든 것을 바쳤고 팀의 4강을 이끌었다"라고 김연경을 극찬하면서 1위로 선정한 이유를 말했다.

김연경을 향한 찬사는 세계적인 명장의 입을 통해서도 확인할 수 있다. '발리볼월드'는 지오반니 귀데티 터키 여자배구 대표팀 감독의 코멘트를 게재하면서 김연경이라는 선수의 위대함을 알렸다. 귀데티 감독은 "김연경은 러시아인의 신체, 미국인의 파워, 일본인의 테크닉, 브라질인의 민첩성을 갖고 있다. 이 모든 것을 한 선수가 갖췄다"라고 김연경을 극찬한 바 있으며 이번 김연경의 수상을 통해 그의 코멘트가 재조명되고 있다.

이탈리아 출신인 귀데티 감독은 현재 터키 여자프로배구 최강팀인 바키프방크의 감독을 맡고 있으며 2020 도쿄올림픽에서는 터키 대표팀 감독을 맡아 8강전에서 한국을 상대하기도 했다. 당시 8강전에서 한국이 3-2로 승리했고 김연경은 28득점을 폭발하며 귀데티 감독에게 좌절을 안겼다.

김연경은 귀데티 감독과 한번도 같은 팀에서 뛴 적이 없다. 그럼에도 귀데티 감독은 김연경만 보면 입이 마르도록 칭찬만 한다. 2014년 화성에서 열린 그랑프리 대회에서 독일 여자배구 대표팀을 이끌었던 귀데티 감독은 한국에 패한 뒤 "김연경은 축구와 비교하면 메시보다 뛰어난 선수"라고 극찬하기도 했다.

김연경에게는 너무나도 바빴던 2021년이었다. V리그 흥국생명의 챔피언결정전 준우승을 이끌고 정규시즌 MVP를 거머쥔 것도 모자라 도쿄올림픽에서는 여자배구 대표팀의 4강 신화를 리드했다. 중국 여자프로배구 상하이에서도 팀을 3위에 올려놨다. 지난 10일 인천국제공항을 통해 귀국한 김연경은 휴식을 취하며 향후 거취에 대해 고민하고 있다.